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La scission offshore d’Irving était une course contre la montre – et les impôts

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Les logos d’Irving Oil et de JD Irving Ltd. sont visibles sur les propriétés voisines de la rue Union à Saint John. (Carl Mondello/Radio-Canada)

Alors que la famille Irving du Nouveau-Brunswick se précipitait pour briser son empire corporatif de plusieurs milliards de dollars il y a plus de dix ans, les frères JK, Arthur et Jack Irving se sont mis d’accord sur au moins un objectif commun.

Ils devaient réduire leur facture fiscale.

« La menace d’une imposition massive imminente au Canada en décembre 2013 » a été un facteur clé pour se partager la fortune dès que possible, a écrit l’avocat britannique Andrew Hine dans un dossier déposé devant le tribunal des Bermudes en février 2010.

Hine représentait les petits-enfants d’Arthur Irving, l’un des nombreux avocats négociant la division de l’empire, y compris les fiducies offshore exemptes d’impôt créées aux Bermudes par le défunt patriarche KC Irving.

Les trois fils de KC, JK, Arthur et Jack, avaient convenu de scinder le conglomérat, démêlant ainsi un réseau complexe de propriété croisée.

Un « conflit croissant » entre les trois branches de la famille était « de plus en plus problématique », a écrit Keith Bruce-Smith, un avocat londonien représentant certains des petits-enfants de JK Irving, dans un affidavit légal déposé en mars 2010 aux Bermudes.

Hine a écrit que si le conglomérat ne se séparait pas, « la tension et la méfiance » pourraient « mettre en péril les avantages potentiels disponibles pour les générations actuelles et futures de la famille Irving ».

Un homme porte un blazer bleu, une cravate verte et des lunettes rondes.
L’avocat Andrew Hine a écrit dans un dossier que la «menace d’une imposition massive imminente au Canada» était l’un des facteurs incitant les Irving à se partager la fortune familiale. (Taylor Wessing)

Ces commentaires sont contenus dans des documents judiciaires confidentiels jamais rendus publics qui ont été examinés par CBC News et Radio-Canada grâce à une fuite connue sous le nom de Paradise Papers.

Malgré les tensions, les trois branches de la famille étaient d’accord sur la nécessité de finaliser la réorganisation de leur patrimoine d’ici la fin 2013 pour battre un changement majeur aux lois canadiennes sur les impôts et les fiducies.

Une nouvelle législation fédérale entrerait en vigueur pour imposer le revenu des fiducies étrangères au profit des résidents canadiens, comme les fils, petits-enfants et arrière-petits-enfants de KC Irving.

« Si les bénéficiaires sont canadiens, après 2013, ils paieront de l’impôt sur le revenu de placement », a déclaré Geoffrey Loomer, expert en fiscalité offshore et professeur à la faculté de droit de l’Université de Victoria, dans une interview avec CBC et Radio Canada.

KC Irving a établi deux fiducies aux Bermudes en 1976, une pour ses fils et une pour ses petits-enfants. Il en a créé un troisième par testament à sa mort en 1992.

Le plan qui a pris forme en 2009 et au début de 2010 consistait à déclarer ces deux fiducies nulles, à regrouper leurs actifs dans le KC Irving Estate Trust, puis à les répartir entre les trois familles.

Sinon, la facture fiscale de l’Agence du revenu du Canada « pourrait potentiellement paralyser les entreprises en exploitation », a écrit Bruce-Smith dans son affidavit.

La fuite comprend des documents du cabinet d’avocats d’Irving aux Bermudes

Les détails de la ruée fiscale des Irving pour diviser leur empire sont révélés dans les Paradise Papers, des documents divulgués au journal allemand Süddeutsche Zeitung et partagés avec le Consortium international des journalistes d’investigation.

De nombreux documents proviennent d’Appleby, l’un des plus grands cabinets d’avocats de services offshore de la planète. Elle a été fondée aux Bermudes et comptait des sociétés Irving parmi ses clients.

Les documents judiciaires déposés auprès de la Cour suprême des Bermudes sont affichés sur une table de salle de conférence.
La fuite connue sous le nom de Paradise Papers comprend des documents judiciaires contenant de nouveaux détails sur les motifs fiscaux de la scission d’Irving. (Jacques Poitras/CBC)

La famille Irving compte parmi les plus riches du Canada. La fortune de JK Irving a été estimée par le magazine Forbes entre 4,1 et 8,3 milliards de dollars au cours de la dernière décennie. Son frère Arthur a varié de 1,9 milliard de dollars à 5,5 milliards de dollars. Le troisième frère, Jack, est décédé en 2010.

Les opérations forestières et papetières supervisées par JK Irving sont le plus grand employeur du secteur privé au Nouveau-Brunswick. La raffinerie Irving Oil d’Arthur est la plus grande au Canada.

La fiducie Irving libre d’impôt aux Bermudes valait 3 milliards de dollars

Des documents indiquent que la valeur du KC Irving Estate Trust, basé aux Bermudes, était de 3 milliards de dollars – une part importante de la valeur nette totale de la famille – lorsque sa scission a été approuvée en 2010.

Les Bermudes ne facturent pas d’impôt sur les sociétés aux entreprises qui ne produisent ou ne fabriquent rien sur l’île. KC Irving a commencé à enregistrer des sociétés de portefeuille aux Bermudes en 1968 et y a déménagé après avoir quitté le Nouveau-Brunswick à la fin de 1971.

Après sa mort en 1992, son testament a créé le KC Irving Estate Trust aux Bermudes et a nommé trois administrateurs pour le superviser : sa veuve, Winnifred, qui vivait sur l’île, et deux de ses avocats aux Bermudes et à New York.

En nommant des résidents non canadiens comme fiduciaires, Irving s’assurait que l’argent ne pouvait pas être imposé au Canada, ont déclaré des experts à l’époque.

De retour au Nouveau-Brunswick, JK, Arthur et Jack ont ​​continué à gérer les entreprises Irving en équipe.

Le réarrangement de confiance le plus cher « de l’histoire du droit »

Des discussions familiales préliminaires sur une scission étaient en cours en 2000 ou avant, selon l’affidavit de Hine en 2010.

C’est à peu près au même moment où le gouvernement fédéral a commencé à envisager de resserrer les règles fiscales pour les fiducies offshore, a déclaré Loomer.

Les frères JK, Arthur et Jack Irving ont commencé à parler de scinder le conglomérat en 2000 ou avant. (Radio-Canada)

« Leurs conseillers auraient été bien au courant des plans visant à modifier les règles des fiducies non-résidentes du Canada », a-t-il déclaré.

Un premier accord entre les trois frères sur la répartition des actifs a échoué en 2007.

Le jour de la fête du Canada en 2008, ils ont signé un nouveau protocole d’entente.

Le processus de découpage du KC Irving Estate Trust, impliquant des équipes d’avocats internationaux en fiscalité et en fiducie, était « probablement le réarrangement de fiducie le plus long et le plus coûteux de l’histoire du droit », a déclaré Frank Hinks, avocat d’Arthur Irving, dans des observations écrites en 2012. .

« Négociations délicates » avec l’Agence du revenu du Canada

Selon les documents divulgués, le plan était de répartir les actifs entre trois sociétés holding créées par les trois frères : JKI Holdco, ALI Holdco et JEI Holdco.

ALI Holdco d’Arthur deviendrait propriétaire des deux tiers d’Irving Oil, tandis que la famille de Jack obtiendrait l’autre tiers, ainsi que des entreprises de construction et d’autres entreprises qu’ils dirigeaient depuis des années.

La succursale de JK a obtenu la pleine propriété des entreprises forestières, de construction navale, alimentaire, papetière et autres qu’elle dirigeait depuis longtemps.

Chaque frère créerait une nouvelle fiducie pour sa branche respective de la famille.

Le processus a nécessité des « négociations sensibles » avec l’Agence du revenu du Canada, selon les observations de l’avocat des Bermudes John Riihiluoma déposées en 2009 demandant que les procédures restent confidentielles.

Selon l’affidavit de Hine, les Irving avaient besoin que l’ARC fournisse une « réponse favorable », sinon la division ne pouvait pas aller de l’avant.

Les documents judiciaires divulgués ne précisent pas exactement ce que la famille voulait que l’ARC approuve.

Mais Hine a écrit dans un affidavit qu’un rejet fédéral pourrait créer des « difficultés majeures » et que la famille pourrait ne pas être en mesure de proposer un nouveau plan avant la date limite de décembre 2013.

2 fiducies intégrées à la succession de KC Irving

Pour diviser l’empire, la famille a d’abord dû éliminer les deux fiducies établies par KC Irving le 28 juin 1976, une pour ses fils et une pour ses petits-enfants.

Ils ont été conçus pour éviter les impôts canadiens, a reconnu Arthur Irving lors d’une audience de découverte en février 1980 dans son affaire de divorce.

Lorsqu’un avocat de sa femme Joan a demandé ce que l’avocat appelait un «cadeau» de 4 millions de dollars à la fiducie des petits-enfants en 1976, Arthur a répondu: «C’était une bonne affaire, des raisons fiscales».

REGARDER | Apprenez-en davantage sur ce que CBC et Radio-Canada ont trouvé dans des documents divulgués sur l’utilisation des paradis fiscaux par la famille Irving :

Un regard exclusif sur les avoirs offshore des Irving aux Bermudes

Des documents examinés par CBC et Radio-Canada révèlent de nouveaux détails sur l’utilisation des paradis fiscaux par la famille d’affaires du Nouveau-Brunswick.

En 2010, cependant, les fiducies des fils et des petits-enfants étaient devenues un problème fiscal potentiel.

Étant donné que leurs bénéficiaires vivaient au Canada, la nouvelle législation rendrait les fiducies imposables à la fin de 2013, si elles existaient encore.

Des avocats ont demandé à un juge des Bermudes d’invalider les fiducies. S’ils sont déclarés nuls, leurs biens « tombent dans » le KC Irving Estate Trust, a écrit Riihiluoma, contribuant à la « mise en œuvre efficace sur le plan fiscal » de la scission.

Hine a convenu: l’annulation des deux fiducies produirait «une économie d’impôt importante», tandis qu’un échec «affecterait considérablement le montant de trésorerie disponible pour Irving Oil en raison de la nécessité de financer l’impôt à payer».

Pour Hine, cet échec mettrait en péril la société pétrolière qui reste une source fiable de richesse pour les descendants d’Arthur, qu’il représentait – et bouleverserait ainsi la division soigneusement négociée conçue pour traiter équitablement toutes les branches de la famille.

Un autre avantage de l’invalidation, a noté Riihiluoma, était que l’Agence du revenu du Canada serait la seule partie à « souffrir financièrement » du déménagement.

Le fisc fédéral n’est pas intervenu

L’ARC était au courant de la scission mais « n’a donné aucune indication d’un quelconque désir » d’intervenir dans le processus judiciaire des Bermudes, a ajouté Riihiluoma dans le dossier de décembre 2009.

Pour invalider les deux fiducies, les avocats ont fait valoir devant un juge des Bermudes qu’elles n’avaient jamais été correctement créées en premier lieu.

En effet, les héritiers de KC Irving remettaient en question l’une de ses manœuvres au large.

Quatre hommes en costume d'affaires se tiennent côte à côte.  Devant eux se trouve un garçon, également vêtu d'un costume.
De gauche à droite : Arthur Irving, JK Irving, Jamie Irving, KC Irving et Jack Irving. (Radio-Canada)

Les fiducies n’étaient pas vraiment indépendantes comme l’exige la loi, a soutenu Riihiluoma dans ses observations, parce qu’Irving a maintenu « une domination et un contrôle total » sur elles de son vivant, y compris le pouvoir de « bénir toute transaction de fiducie ».

Le 22 mars 2010, le juge en chef Richard Ground de la Cour suprême des Bermudes a accepté d’invalider les fiducies, regroupant leurs actifs dans le principal KC Irving Estate Trust.

La famille avait battu le délai et évité une énorme facture fiscale.

Ground a également approuvé en principe la scission en trois parties de la fiducie nouvellement fusionnée entre les familles JK, Arthur et Jack Irving.

Les avocats se sont rapidement mis au travail pour mettre la division en vigueur.

La facture juridique finale était d’environ 100 millions de dollars, selon le nouveau juge en chef des Bermudes, Ian Kawaley, dans une décision de 2012 liée à l’affaire.

Les porte-parole de JD Irving Ltd. et d’Irving Oil ont refusé les demandes d’entrevues de CBC News et de Radio-Canada et, dans des déclarations envoyées par courriel, n’ont pas répondu aux questions sur la scission de la fiducie offshore ou ses implications fiscales.

Le fils de Jack Irving, John, n’a pas répondu à une demande d’interview. Kenneth Irving, qui a quitté Irving Oil en 2010, a dit non à une entrevue.

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Un homme recherché en lien avec l’enlèvement «au hasard» d’une femme et d’un tout-petit qui se trouverait à Winnipeg: GRC

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La GRC du Manitoba est à la recherche d’un homme qui, selon elle, a été impliqué dans ce qu’elle appelle l’enlèvement « au hasard » d’un enfant en bas âge et d’une femme de 25 ans vendredi, tous deux maintenant en sécurité.

Lors d’une conférence de presse samedi après-midi, la GRC a déclaré qu’elle recherchait Michael Klimchuk, 62 ans, après une série d’événements qui ont commencé à Portage la Prairie vendredi après-midi.

Vers 16 h 30, la GRC a répondu à un signalement d’un homme consommant de la drogue et se comportant de façon erratique dans le stationnement d’un hôtel de la ville, à environ 85 kilomètres à l’ouest de Winnipeg.

L’homme s’est entretenu brièvement avec les policiers, avant de mettre son véhicule en marche arrière et de percuter un véhicule de police.

Il a ensuite fait avancer le véhicule, essayant apparemment de frapper les policiers, avant de reculer à nouveau dans le véhicule de police et de finalement repartir, a indiqué la GRC.

Ils ont commencé une poursuite après le véhicule – une camionnette qu’ils ont trouvée avait été volée à Winnipeg – mais se sont arrêtés après que le conducteur a utilisé des tactiques dangereuses, comme conduire dans la circulation venant en sens inverse, a indiqué la police.

Vers 17 h 20, la GRC a appris un appel au 911 d’une personne qui habitait à l’est de Portage la Prairie. Une voix masculine et féminine se sont fait entendre avant que l’appel ne soit déconnecté.

Les agents se sont rendus à la résidence d’où provenait l’appel téléphonique, où ils ont appris qu’une femme de 25 ans et son enfant de deux ans avaient été enlevés.

Leur véhicule a également été pris et les agents ont trouvé la camionnette du suspect à proximité.

Les informations fournies à la police les ont amenés à croire que l’homme se dirigeait vers Winnipeg, et une recherche a commencé impliquant la GRC et la police de Winnipeg, y compris les services aériens de la GRC et l’hélicoptère de la police de Winnipeg.

Vers 18 h 30, la femme qui avait été enlevée a contacté la police, leur disant qu’elle et sa fille de deux ans étaient en sécurité dans le quartier de Polo Park à Winnipeg. L’homme qui les a enlevés avait fui le véhicule, a-t-elle déclaré à la police.

La femme et le ravisseur ne se connaissaient pas, a indiqué la GRC.

La GRC a déclaré qu’une alerte Amber avait été créée et était en train d’être envoyée lorsque la femme a contacté la police.

Ils ont maintenant identifié Michael Stephen Klimchuk, un homme de 62 ans de Winnipeg, comme le suspect de l’enlèvement, et disent qu’ils croient qu’il est toujours dans la région de Winnipeg.

Il mesure cinq pieds huit pouces et pèse 220 livres, a de longs cheveux bruns et des yeux bleus. Il a été vu pour la dernière fois portant une veste de camouflage et un pantalon de couleur claire.

Il est recherché pour plusieurs chefs d’accusation, dont deux chefs d’enlèvement et de séquestration, trois chefs d’agression armée contre un policier et possession de biens volés de plus de 5 000 $.

Toute personne ayant des informations sur son emplacement est priée d’appeler immédiatement la police locale.

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IRCC ne trouve aucune faute dans la débâcle des visas du Sommet de Montréal sur le sida

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Alors que le Canada est sur le point d’accueillir un sommet international majeur le mois prochain, les défenseurs mettent en garde contre une éventuelle répétition des problèmes qui ont empêché certains délégués africains d’assister à une conférence à Montréal au cours de l’été, ce qui a conduit à des allégations selon lesquelles les politiques du ministère fédéral de l’Immigration sont racistes.

Immigration, Réfugiés et Citoyenneté Canada a déclaré qu’il n’avait trouvé aucune faute dans son traitement des demandes de visa pour la conférence de la Société internationale du sida en juillet dernier. Un certain nombre de délégués d’Afrique se sont vu refuser des visas ou attendaient toujours une réponse au moment où la conférence a commencé.

« L’ensemble du système est conçu pour exclure les gens », a déclaré Madhukar Pai, titulaire de la Chaire de recherche du Canada en épidémiologie translationnelle et santé mondiale à l’Université McGill à Montréal.

Le mois prochain, Montréal accueille une conférence des Nations Unies sur la perte de biodiversité, alimentant la crainte que les délégués des régions les plus touchées par le déclin des espèces soient coincés chez eux.

« Il y a quelque chose dans notre système gouvernemental qui est ce que j’appelle anti-Afrique ou anti-Noir, et cela m’inquiète beaucoup », a déclaré Pai.

Lors de la conférence AIDS 2022 de juillet, Adeeba Kamarulzaman, présidente de l’International AIDS Society, a profité de son discours d’ouverture pour discuter des difficultés rencontrées par certains délégués qui n’étaient pas autorisés à entrer dans le pays. (Paul Chiasson/La Presse Canadienne)

Pendant des années, Pai a assisté à des conférences où ses collègues africains ont eu plus de mal à obtenir des visas que ses pairs d’Amérique latine et d’Asie.

C’est un problème qu’il a vu lors d’événements organisés aux États-Unis, en Grande-Bretagne et au Canada, et qui l’a particulièrement préoccupé ce printemps alors qu’Ottawa avait du mal à tout traiter, des demandes de statut de réfugié au renouvellement des passeports.

« Je ne sais pas si le gouvernement a vraiment appris beaucoup du fiasco de la conférence sur le sida », a déclaré Pai.

« La colère était si palpable, d’avoir toutes ces chaises vides de délégués africains manquantes ; c’était flagrant… Je m’inquiète pour toute conférence internationale qui se tient dans n’importe quelle partie du Canada ces jours-ci. »

Le département de l’immigration ne partage pas l’inquiétude de Pai.

« IRCC utilise tous les outils disponibles à sa disposition pour faciliter le traitement de milliers de demandes de visa en peu de temps », a déclaré le porte-parole Jeffrey MacDonald dans un communiqué écrit.

Le ministère dit qu’il a une unité des événements spéciaux qui travaille avec les hôtes de conférence pour essayer de s’assurer que les bureaux des visas à l’étranger ont une liste des personnes qui se sont inscrites à un événement. Les gens utilisent également un code spécial lorsqu’ils postulent afin que leurs candidatures soient prioritaires.

« IRCC travaille en étroite collaboration avec l’Agence des services frontaliers du Canada et les organisateurs d’événements pour s’assurer que le processus de demande et les exigences d’immigration et d’entrée sont compris, afin que les demandes de visa soient traitées en temps opportun et que l’admission des participants puisse se dérouler sans heurts », a écrit MacDonald.

Le ministère a laissé entendre que les personnes invitées à la conférence de cet été pourraient avoir bâclé leurs demandes.

« Attendre trop longtemps pour postuler ou omettre le code de l’événement spécial peut entraîner le non-traitement de leur candidature à temps pour le début de l’événement », a écrit MacDonald, ajoutant que le département n’entrera pas dans les détails de l’événement de juillet. en raison de la législation sur la protection de la vie privée.

« Il y a toujours des raisons impérieuses pour lesquelles certaines personnes ne sont pas autorisées à entrer au Canada. »

Le problème est « systémique », pas technique, selon un expert en genre et santé

Lauren Dobson-Hughes, consultante spécialisée en santé mondiale et en genre, a déclaré que le Canada et d’autres pays occidentaux doivent regarder au-delà des solutions techniques et reconnaître « un schéma beaucoup plus large » lors de ces sommets.

« Il s’agit d’un problème systémique à travers le monde, où nous avons tendance à être divisés entre les donateurs du Nord qui organisent des conférences et les pays du Sud qui vivent ces problèmes et devraient s’en approprier – et pourtant les conférences qui les concernent ne sont pas fini avec eux. »

Dobson-Hughes a rappelé les sommets de 2016 et 2019 où les délégués africains avaient des lettres d’invitation sur papier à en-tête du gouvernement du Canada, mais ne pouvaient pas obtenir de visa.

« Je ne peux pas imaginer qu’Affaires mondiales Canada soit particulièrement ravi qu’ils établissent des relations respectueuses et significatives sur une base personnelle avec des collègues en Afrique, par exemple, pour que leur propre gouvernement se retourne et leur refuse un visa », a-t-elle déclaré.

« Je n’ai rien vu qui donne l’impression qu’ils [IRCC officials] se sont attaqués au sens du problème tel que le perçoivent particulièrement les participants africains. »

Le ministère a déclaré qu’il forme des agents pour évaluer les demandes de manière égale selon les mêmes critères.

« Dans le cadre de notre engagement envers la lutte contre le racisme, l’équité et l’inclusion, nous examinons de près ces critères sous l’angle de leur impact sur les candidats racialisés, afin de nous assurer que nos programmes et politiques sont justes, équitables et sensibles à la culture », a écrit MacDonald. .

Plan extérieur d'un bâtiment multicolore.
Le Palais des Congrès de Montréal sera le site de la 15e Conférence des Parties à la Convention sur la diversité biologique le mois prochain. (Palais des congrès de Montréal)

Dobson-Hughes espère que le Canada revoit sa politique en matière de visas dans le cadre d’une stratégie pour l’Afrique que le député Rob Oliphant doit présenter l’année prochaine.

« Il existe des solutions technologiques, mais elles ne sont bonnes que dans la mesure où elles résolvent le problème sous-jacent, qui est souvent les attitudes, les préjugés et le racisme », a-t-elle déclaré.

Une analyse de 2018 du Globe and Mail a révélé que le Canada refuse la majorité des demandes de visa de plus d’une douzaine de pays africains.

Le problème est aggravé par la faible présence diplomatique du Canada sur le continent; beaucoup doivent parcourir des milliers de kilomètres et traverser les frontières pour soumettre des documents et faire scanner leurs empreintes digitales.

Isseu Diallo, qui dirige une association au Sénégal de personnes vivant avec le VIH, a fait une présentation virtuelle à la conférence de Montréal en juillet dernier dans le cadre d’un panel organisé par le groupe torontois Realize.

Elle a été invitée à y assister, mais a pensé que cela ne valait pas la peine de demander un visa alors que plusieurs pairs étaient déjà refusés.

« C’est la faute du gouvernement du Canada parce que quand il y a une conférence comme ça, c’est pour se rassembler. Il faut que les gens viennent pour organiser des séminaires et faire des ateliers », a déclaré Diallo en français.

Elle s’est demandée si les responsables ne voulaient tout simplement pas que trop de personnes se rassemblent pendant la pandémie de COVID-19. « Peut-être que ce n’est pas une question de racisme; peut-être qu’il y a eu trop de demandes », a-t-elle déclaré.

« J’étais un peu découragé, mais je me suis dit qu’il y aura peut-être un autre jour où je pourrai être à Montréal. »

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Saskatchewan. les agriculteurs et les chercheurs craignent que les terres achetées par des investisseurs « vident la campagne »

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Alors que Terry Boehm est assis sur une souffleuse à neige propulsée par un tracteur par une froide journée d’hiver et ouvre le chemin vers son magasin, le producteur de céréales et de semences réfléchit à un chemin plus important : celui que sa ville et ses jeunes agriculteurs emprunteront à l’avenir.

Boehm est issu d’une longue lignée d’agriculteurs près de Colonsay, en Saskatchewan, depuis que son arrière-grand-père est arrivé il y a plus de 100 ans dans la région, à environ 50 kilomètres au sud-est de Saskatoon.

La Saskatchewan, une province riche en ressources, représente environ 40 % des terres agricoles du Canada. Les fermes familiales comme celle de Boehm en possèdent la grande majorité, mais les chercheurs affirment que les grandes entreprises agricoles ou les investisseurs qui louent des terres agricoles en contrôlent désormais environ 2%.

Boehm, qui défend depuis longtemps les droits des agriculteurs, et les chercheurs affirment que cette tendance pourrait accélérer la hausse des coûts et obliger les petits agriculteurs locaux à se développer ou à se retirer complètement de l’industrie, ce qui pourrait finalement réduire le nombre de personnes dans les petites communautés rurales.

« Cela crée une situation où les agriculteurs sont vraiment la vache à lait à traire à chaque tétine », a déclaré Boehm à CBC News.

Boehm dit que si moins de personnes sont impliquées dans l’agriculture, il sera plus difficile de maintenir des services tels que les écoles et les hôpitaux dans les petites villes. (Sam Samson/CBC)

Plus d’investisseurs

André Magnan, professeur agrégé au département de sociologie et d’études sociales de l’Université de Regina, a déclaré qu’au cours de la dernière décennie et demie, davantage d’investisseurs institutionnels, d’investisseurs privés et de sociétés se sont intéressés à posséder des terres agricoles en Saskatchewan.

« La quantité de terres qu’ils possèdent à tous les niveaux n’est pas énorme en termes de pourcentage, mais dans certains cas, ils peuvent posséder des dizaines de milliers d’acres ou même plus parfois », a-t-il déclaré.

La plupart des communautés se flétrissent. Il n’y a tout simplement pas assez de monde.– Le fermier Terry Boehm

Magnan a déclaré que l’achat de terres agricoles est utilisé comme stratégie pour diversifier le portefeuille d’une personne ou d’une entreprise et pour couvrir des risques tels que l’inflation.

Bien que ce soit un bon investissement, c’est un coup dur pour les petites villes, a déclaré Magnan.

« Ce que nous constatons, c’est que la propriété est entre de moins en moins de mains et cela a un effet vraiment tangible sur les communautés locales. Cela vide la campagne », a-t-il déclaré.

Lui et Boehm craignent que si moins de personnes sont impliquées dans l’agriculture, il sera plus difficile de maintenir des services tels que les écoles et les hôpitaux dans les petites villes.

« La plupart des communautés dépérissent. Il n’y a tout simplement pas assez de monde », a déclaré Boehm.

« Le simple fait de pouvoir avoir suffisamment de personnes pour s’occuper des exigences quotidiennes de l’exploitation dans une petite communauté, cela incombe de moins en moins aux épaules. »

Katherine Aske, coordonnatrice de terrain à la ferme de l’Université de la Colombie-Britannique (UBC), a récemment fait partie d’une équipe de recherche basée à l’Université du Manitoba qui étudie l’évolution de la tenure des terres agricoles dans les Prairies.

Elle a déclaré que la valeur marchande des terres agricoles en Alberta est maintenant complètement déconnectée de ce que les agriculteurs peuvent gagner sur la terre grâce à la production.

« C’est un énorme problème », a déclaré Aske.

« A mesure que les prix des terres agricoles augmentent, cela devient un problème de plus en plus omniprésent car de moins en moins d’acteurs ou de personnes sont en mesure d’acheter des terres. »

Katherine Aske a récemment fait des recherches sur l’évolution de la tenure des terres agricoles dans les Prairies. (Sam Samson/CBC)

Règles de propriété foncière

Règles de propriété foncière de la Saskatchewan changé il y a près de deux décennies. Jusqu’en 2003, les gens devaient vivre en Saskatchewan pour posséder des terres dans la province. Désormais, la propriété est ouverte aux Canadiens ou aux entreprises canadiennes qui ne sont pas cotées en bourse.

« C’est vraiment depuis que ces règles ont été modifiées … que vous avez vu des groupes d’investisseurs et d’autres personnes fortunées acquérir pas mal de terres », a déclaré Magnan.

« Avec beaucoup d’inflation, je m’attends à voir beaucoup plus d’intérêt pour l’achat de terres agricoles par des non-agriculteurs. »

La Saskatchewan a encore certaines des règles de propriété foncière les plus strictes au Canada. Cependant, la province accorde des exemptions, dont beaucoup à la condition que les propriétaires louent à la population locale.

Annette Desmarais, titulaire de la Chaire de recherche du Canada sur les droits de la personne, la justice sociale et la souveraineté alimentaire à l’Université du Manitoba, a déclaré que la location de terres peut avoir ses problèmes, notamment que les propriétaires ne prennent pas suffisamment soin de la terre ou créent des règles strictes.

« Et si vous vouliez commencer à cultiver biologiquement et que vous louiez des terres à un investisseur qui n’est pas intéressé par l’agriculture biologique? Votre autonomie pour prendre des décisions sur la façon dont vous voulez cultiver va être affectée », a déclaré Desmarais.

Un tracteur agricole se découpe sur un soleil couchant près de Mossbank, en Saskatchewan. Jusqu’en 2003, les gens devaient vivre en Saskatchewan pour posséder des terres dans la province. (Adrian Wyld/La Presse canadienne)

L’un des plus gros investisseurs dans les terres de la Saskatchewan est Robert Andjelic, qui loue plus de 225 000 acres.

Il a déclaré que les locataires enchérissaient sur ses terres et contrôlaient donc les prix.

« Si vous obtenez 10 soumissionnaires, ce sont eux qui dictent le prix », a-t-il déclaré.

Andjelic a déclaré que la location offre aux agriculteurs une chance de démarrer ou de développer leur carrière sans les risques de la propriété – tant qu’ils prennent soin de la terre.

« La terre est notre pain et notre beurre. Nous devons en prendre soin du mieux que nous pouvons, lui rendre les nutriments et tout le reste, et pas seulement l’exploiter. Nous l’exploitons, pas l’exploitons. S’ils l’exploitent, ils ne sera pas mon locataire », a-t-il déclaré.

Changements de politique

Les agriculteurs et les universitaires canadiens, dont Desmarais, se battent pour des protections contre les monopoles agricoles, craignant que les investisseurs ne représentent une part encore plus importante de la propriété foncière.

« En supposant que la plupart des gens voudraient voir beaucoup plus de fermes, beaucoup plus d’opportunités pour les jeunes agriculteurs, alors vous élaborez une politique pour vous assurer que cela se produise », a déclaré Desmarais.

Certains chercheurs disent que les provinces devraient augmenter les impôts pour décourager la propriété foncière à grande échelle. D’autres veulent des plafonds sur la quantité de terres qu’une opération peut posséder.

Mais le ministre de l’Agriculture de la province affirme que le Parti de la Saskatchewan ne s’engagera pas dans cette voie.

« Si quelqu’un veut venir et m’offrir X dollars pour ma propriété, ce devrait être mon choix d’avoir le droit de la vendre », a déclaré David Marit dans une récente interview avec CBC News.

« Mais si le gouvernement met une politique qui dit » non, vous ne pouvez pas lui vendre parce qu’il a atteint son plafond « et que vous devez le vendre à quelqu’un d’autre, vous savez ce que vous avez fait? Vous avez contrôlait toute la vente des terres.

Le ministre de l’Agriculture de la Saskatchewan, David Marit, a déclaré qu’il n’était pas favorable à l’imposition d’un plafond à la superficie de terres que toute personne ou entreprise peut posséder. (Matthieu Howard/CBC)

Lorsqu’on lui a demandé s’il était préoccupé par les dommages causés aux petites villes et aux agriculteurs en voie de disparition, Marit a répondu « nous ne voyons qu’une évolution dans le temps ».

« La communauté d’où je viens il y a 15 ans a également perdu une école, juste à cause du départ des gens, vous avez vu ce changement intergénérationnel dans l’agriculture », a-t-il déclaré.

« Cela semble juste être ce qui se passe. »

Quant au fermier Terry Boehm, il a dit qu’il voulait vendre ou louer sa terre quand il vieillirait. Il tient à faire vivre sa ville.

« Vous ne pouvez pas tout contrôler. Ma préférence serait de vendre à un agriculteur local qui vit encore dans la région ou à une personne plus jeune qui souhaite se lancer dans l’agriculture », a-t-il déclaré.

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