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How wastewater could revolutionize surveillance for pathogens like COVID, monkeypox and polio




This is an excerpt from Second Opinion, a weekly analysis of health and medical science news. If you haven’t subscribed yet, you can do that by clicking here.

One night in March 2020, as wastewater researcher Robert Delatolla was making dinner at his Ottawa home, his wife wondered out loud: Was it possible to spot the novel coronavirus in the city’s sewage system?

Delatolla had spent years of his environmental engineering career exploring wastewater treatment technologies — not tracking viruses. He scoffed at the idea.

« I obnoxiously said, ‘It won’t work,' » the University of Ottawa professor recalled.

Robert Delatolla holds up wastewater samples inside his lab at the University of Ottawa. His team first detected the virus behind COVID-19 in city sewage back in April 2020. (Justin Tang/CBC)

A few days later, Delatolla realized his wife was right. In late March, Dutch researchers announced wastewater surveillance efforts in the Netherlands were successfully identifying the virus behind COVID-19, even before official cases were reported. 

Delatolla and his laboratory team raced to get a similar system up and running. « By April 8th, 2020, we were able to get our first detection, » he said. « That was our first detection of SARS-CoV-2 in wastewater in Canada. »

The first but not the last. 

For more than two years, research teams across the country — and around the world — have been using human waste to monitor rising and falling coronavirus levels. The approach can also be used to track the viruses behind monkeypox and polio. It’s capable of spotting antimicrobial resistant bacteria or toxic drugs. And researchers say the public health possibilities are boundless. 

Still, the future of wastewater testing remains uncertain. 

Some Canadian scientists are concerned about insecure funding. Others believe scaling up surveillance on a global level is essential for tracking emerging pathogens — but that it’s also fraught with challenges.

What’s clear is this type of surveillance system works. And it starts with something we all just flush away.

Delatolla, right, and master of applied science student Chandler Wong look at a graph showing the detection of COVID-19 genetic material in the wastewater from a sample collected over the past 24 hours, at the University of Ottawa on Sept. 14. (Justin Tang/CBC)

From the wastewater treatment site…

On a hot August morning, you can smell the pungent brown sludge flowing through a concrete channel at a wastewater treatment facility in the east end of London, Ont. It’s one of the dozens of Canadian sites participating in wastewater research projects in collaboration with various universities and public health agencies.

Roughly 20,000 cubic meters of wastewater — an amount that could fill eight Olympic-sized swimming pools — arrives at this facility each day. It’s filled with all the random junk people flush down their toilets; human waste, of course, but also cereal, tampons, needles and masks.

« We get T-shirts, clothing, wet wipes, » said Andrew Nimetz, a shift operator at the site.

A concrete channel filled with wastewater at a treatment facility in the east end of London, Ont. — one of the dozens of Canadian sites participating in wastewater research projects in collaboration with universities and public health agencies. (Lauren Pelley/CBC)

And, he adds, a lot of different pathogens that are invisible to the naked eye. But it wasn’t until the COVID-19 pandemic hit that his team realized how useful wastewater data could be once researchers from nearby Western University began requesting sewage samples to start tracking SARS-CoV-2.

Now, gathering samples for scientific research is a regular part of the team’s weekly routine.

The process goes like this: First, filters remove all the debris, then the sewage enters an automatic sampler. The machine takes small, 200-millilitre samples once every 15 minutes over a 24-hour period, which flow into a refrigerated 19-litre jug. 

A few times a week, Nimetz pours out portions into jars that he hands off to the Western research team, as its members travel around to the city’s various wastewater sites to fill a cooler with their liquid gold.

What comes through this wastewater treatment facility? ‘We get T-shirts, clothing, wet wipes,’ says Andrew Nimetz, a shift operator at the site. And, he adds, a lot of hidden pathogens. (Lauren Pelley/CBC)

…To the laboratory

After the jars of wastewater are delivered to the researchers, located inside a containment lab on campus, team members split the liquid into 40-millimetre test tubes.

Those test tubes are spun in a centrifuge at a speed of up to 12,000 rotations per minute, concentrating all of the solid waste and any pathogens it contains.

Clad in personal protective equipment, microbiologist Eric Arts describes what happens next: The solid material is condensed into a tiny pellet, which is then suspended in a solution that’s capable of breaking open any bacteria cells or viruses, spewing out their hidden genetic code.

« It preserves the virus RNA — so, the virus genetic material that exists in the wastewater — and that viral RNA, we can pull out in an extraction process, » Arts said.

To track SARS-CoV-2, the team analyzes that genetic code in two different ways.

Test tubes containing wastewater are spun in a centrifuge at a speed of up to 12,000 rotations per minute, concentrating all of the solid waste into a tiny pellet. (Lauren Pelley/CBC News)

The first is polymerase chain reaction (PCR) testing, a term now familiar to many. It’s a form of testing that involves making millions of copies of the genetic material found inside a particular sample until it’s detectable by a PCR machine, whether that’s from one single nasal swab, or a wastewater sample containing pathogens secreted by hundreds of thousands of people. The goal is simple: Determining whether a particular type of virus — in this case, SARS-CoV-2 — is present.

The second type of analysis that’s done on the viral RNA is sequencing, to determine the order of the nucleotides — the basic building blocks of RNA and DNA, which create a blueprint providing the instructions for building a specific virus or other organism.

SARS-CoV-2, for instance, contains more than 30,000 nucleotide sequences, which can be slightly different depending on the variant of the virus.

« We then do a calculation of the percentages of each variant of concern in the wastewater sample, » Arts said.

Wastewater testing exploded during pandemic

Similar systems are now in place around the world, mainly to track SARS-CoV-2.

The aptly-named CovidPoops19 project — a roundup of coronavirus wastewater surveillance efforts from University of California Merced researchers — shows the number of global monitoring sites has exploded to roughly 3,600, involving more than 280 universities and spread across 70 countries.

And now researchers are using similar techniques to monitor other pathogens. 


The University of Ottawa’s Delatolla started publishing monkeypox wastewater signals on his personal Twitter account, from Ontario cities like Ottawa and Hamilton. South of the border, New York State officials picked up poliovirus in sewage in multiple counties, after one person suffered paralysis from a polio infection. 

Lab technician Jian Jun Jia demonstrates the use of a pipette to mix qPCR reaction master mix with a sample of isolated genetic material extracted from wastewater, at the University of Ottawa, in Ottawa, on Sept. 14, 2022. (Justin Tang/CBC)

Another new program, which includes researchers at Stanford University and Emory University in the U.S., is monitoring monkeypox by analyzing wastewater samples from dozens of communities across 10 different states. The team has already picked up viral signals from nearly two dozen locations.

The technology, to be clear, is nothing new. In his research into wastewater testing in early 2020, Delatolla realized teams had been trying to use it for years to detect drug levels in city sewage, from illegal drugs to pharmaceuticals.

« I was amazed going through the history and seeing that in 1974, they were doing this in Canada, and following polio, » he said.

Everything old is new again, it seems. In part, Delatolla noted, because it’s so simple.

« It’s very economical. It’s insane, » he said. « You’re talking about one sample, and a PCR test, to get a bearing on the health of a million people. »

WATCH | Here’s how scientists use wastewater to detect COVID levels:

How wastewater testing works, from the field to the lab

Scientists at Western University and wastewater treatment site staff in London, Ont., gave CBC News an inside look at the step-by-step process for testing sewage to track pathogens.

The future of sewage in science

But the future of wastewater testing seems hazy. Will it continue expanding, alerting the world to the spread of viruses and possibly detecting new pathogens before they explode globally? Or will interest — and funding — fizzle out as the threat of COVID-19 dies down?

Those questions concern the more than a dozen Ontario labs whose funding is in place until March 2023, Delatolla said. Right now, he says, it’s not clear if more cash is coming after that. 

In Quebec, officials restarted wastewater testing efforts last spring after funding for a pilot project initially ran out in December. And not all provinces have been swift to implement it in the first place.

« It just comes down to: Is there enough of an appetite for this to continue to be funded? » Delatolla said.

Inside a containment laboratory at Western University, research technician Dilan Joseph splits a jar of wastewater into test tubes. (Lauren Pelley/CBC)

At a federal level, officials seem eager to keep exploring the possibilities.

« It doesn’t inconvenience anyone, no one has to come forward for testing, it doesn’t rely on a significant amount of infrastructure, and it really gives us a pulse check about what is happening, » said Dr. Guillaume Poliquin, vice-president of the Winnipeg-based National Microbiology Laboratory, run by the Public Health Agency of Canada.

« There’s a lot of potential there — not only for SARS-CoV-2, but for other pathogens. »

Right now, that national team is monitoring wastewater at 25 sites in 13 Canadian cities, largely for the coronavirus, but more recently for monkeypox as well. And efforts to track polio are also underway

Poliquin said public health teams are also interested in exploring how to gauge levels of antimicrobial resistance or monitor for tuberculosis or influenza.

WATCH | Canada’s goals for wastewater testing:

Dr. Guillaume Poliquin, National Microbiology Laboratory

Federal official explains Canada’s ‘ultimate goals’ for wastewater testing

So far, only COVID-19 data is publicly reported on the federal online wastewater surveillance dashboard, but Poliquin hopes to eventually expand into a service that’s almost like a weather forecast, providing Canadians with public health trends.

« How do we leverage that dashboard and that visualization of data for other pathogens as those programs come online, both to make them accessible to Canadians, to understand what’s happening in their communities — but also to decision-makers, to help with policy decisions? » he said.

Even more critical, according to multiple scientists, is getting this kind of surveillance network built up between countries, in order to catch early viral signals — something that might prevent global outbreaks.

« We shouldn’t be limiting it to just SARS-CoV-2 or monkeypox or polio, » said virologist Angela Rasmussen, from the Vaccine and Infectious Disease Organization at the University of Saskatoon.

« We should be sequencing some of this wastewater, so we can potentially identify new pathogens that are emerging. »

She added it’s not a « perfect solution » for global surveillance, and collecting samples can be more challenging outside of cities where people may be using septic tanks or other means of disposing waste that don’t involve public sewage systems.

But Arts, from Western, is hopeful the world can make it happen. 

He’s already working with teams on the ground in Uganda to collect wastewater through open drainage systems and latrines, and he says colleagues in India are striving to do the same. 

Meanwhile other countries — including Venezuela, Colombia, Uganda, New Zealand and Fiji — are collecting and sharing samples from their regions and sending them abroad for analysis at Western’s lab.

« What we want to see is that data coming out before we identify [a future] pandemic in the population, so we can predict what might be coming through, » Arts said. 

« Not only in Canada, but around the world in a co-ordinated fashion. »



Des personnes ayant une expérience vécue de la toxicomanie aident une ville ontarienne à faire face à sa crise des surdoses





Garée devant une maison piège, où les gens vont souvent consommer de la drogue, Shauna Pinkerton fouille dans son coffre, préparant un sac de fournitures de réduction des méfaits.

Pinkerton a des décennies d’expérience vécue dans l’utilisation de substances et est maintenant sur son propre parcours de rétablissement de la dépendance.

Elle sait que les gens dans cette maison vont utiliser qu’elle soit là ou non. Alors Pinkerton dit qu’elle préférerait qu’ils aient des fournitures propres, pour prévenir la propagation de la maladie, et l’accès à la naloxone, un médicament salvateur qui annule temporairement les effets d’une surdose d’opioïdes.

L’approvisionnement en drogues illicites devient de plus en plus toxique et imprévisible dans tout le nord de l’Ontario, comme dans de nombreuses régions du Canada, et les experts disent que cela entraîne plus de surdoses et plus de décès.

Mais contrairement à d’autres communautés plus grandes, la ville natale de Pinkerton, Dryden, en Ontario. — une ville de 7 400 habitants située à 300 kilomètres à l’ouest de Thunder Bay — n’a pas de ressources importantes comme un refuge d’urgence, un centre de désintoxication ou un site d’injection sécuritaire.

REGARDER | Shauna raconte sa propre histoire de dépendance et de rétablissement :

Shauna Pinkerton partage son histoire

Shauna Pinkerton, 44 ans, est née et a grandi à Dryden, en Ontario. Elle essaie maintenant d’attirer l’attention sur les problèmes de santé mentale, de toxicomanie et de logement qui affectent la ville.

Face à cette réalité, Pinkerton dit qu’elle fera tout ce qu’il faut pour sauver la vie des membres de sa communauté.

« Je vois définitivement cela comme un tournant. Si nous n’obtenons pas de ressources ici bientôt, nous allons simplement voir de plus en plus d’overdoses. Nous allons voir beaucoup plus de morts et beaucoup plus de désespoir. »

Pinkerton fait cela depuis des années sur une base bénévole, mais récemment, elle a été embauchée à temps partiel comme travailleuse de soutien communautaire pour l’agence Elevate NWO de Thunder Bay.

Cela fait partie d’un nouveau programme dans le cadre duquel des personnes ayant une expérience vécue de la toxicomanie travaillent dans de petites villes du nord-ouest de l’Ontario, renforçant la confiance et offrant des fournitures de réduction des méfaits à ceux qui consomment des substances, dans le but d’endiguer la marée montante de la dépendance qui déferle sur la région.

Des surdoses en augmentation dans la région

En entrant dans la maison qu’elle a visitée des dizaines de fois en tant que travailleuse de soutien communautaire, Pinkerton porte un nouvel outil de réduction des méfaits : les bandelettes de test de fentanyl, qui peuvent identifier la présence de fentanyl dans les drogues non réglementées, qu’elles soient injectables, en poudre ou en pilules.

L’une des personnes vivant à la maison lui tend un tuyau usagé dans le salon faiblement éclairé, et Pinkerton commence à mesurer l’eau à l’aide d’une cuisinière – un récipient utilisé pour mélanger et chauffer les médicaments – en vidant le résidu du tuyau dans une tasse stérile.

Après avoir remué, elle place une extrémité de la bandelette de test dans le mélange. Une ligne apparaît.

« Oh oui, c’est définitivement positif pour le fentanyl. Alors soyez juste conscient de ce que vous fumez », prévient Pinkerton avant de le serrer dans ses bras et de laisser le sac de fournitures.

Pinkerton montre aux personnes qui consomment des substances comment tester leurs drogues pour le fentanyl à l'aide de bandelettes de test nouvellement acquises par le Northwestern Health Unit.
Pinkerton montre aux personnes qui consomment des substances comment tester leurs drogues pour le fentanyl à l’aide de bandelettes de test nouvellement acquises par le Northwestern Health Unit. (Logan Turner/CBC)

Les bandelettes de test de fentanyl ont été testées au cours de l’été à Dryden par le Northwestern Health Unit (NWHU).

« Il y a quelques mois, nous avons eu quelques surdoses, alors nous avons fait un blitz sur toute la communauté et nos partenaires communautaires pour nous assurer qu’ils connaissaient la naloxone, où l’obtenir et en augmentaient l’accessibilité. Les bandelettes de test de fentanyl font partie de cette réponse », a déclaré Shelly McLarty, une infirmière en santé publique du programme de santé sexuelle et de réduction des méfaits du NWHU.

Le NWHU dessert 19 petites municipalités et 39 Premières nations réparties sur un cinquième de la masse terrestre de l’Ontario.

L’année dernière, 31 personnes sont décédées d’une surdose liée aux opioïdes dans la zone desservie par le NWHU – une augmentation de 82% par rapport à 2020 – selon Outil interactif sur les opioïdes de Santé publique Ontario. Sur une base par habitant, le NWHU a le sixième taux de mortalité lié aux opioïdes le plus élevé sur 36 unités de santé de la province.

Construire de la confiance

Le NWHU a eu des travailleurs de soutien par les pairs sur une base bénévole pendant des années, a déclaré McLarty, mais l’officialisation de la relation a étendu la portée du bureau de santé dans la communauté des personnes qui consomment des substances ou vivent avec l’itinérance.


« Nous ne saurions pas où être et comment les rencontrer là où ils se trouvent si nous n’avions pas les travailleurs de soutien pour nous mettre en contact avec eux », a-t-elle déclaré.

« Vraiment, sans qu’ils garantissent que nous sommes d’accord pour faire confiance, pour parler, je ne sais pas si certains d’entre eux [the people who use substances] viendraient nous parler ou accéderaient à nos services », a déclaré McLarty, ajoutant que les travailleurs de soutien communautaire aident à établir la confiance avec une population qui a de bonnes raisons de se méfier du système de santé.

Shelly McLarty, infirmière en santé publique au sein de l'équipe de santé sexuelle et de réduction des méfaits du Northwestern Health Unit à Dryden, affirme que les travailleurs de soutien communautaire aident à combler les lacunes en matière de soins de santé et à renforcer la confiance entre les personnes qui consomment des substances.
Shelly McLarty, infirmière en santé publique au sein de l’équipe de santé sexuelle et de réduction des méfaits du Northwestern Health Unit à Dryden, en Ontario, affirme que les travailleurs de soutien communautaire aident à combler les lacunes en matière de soins de santé et à renforcer la confiance entre les personnes qui consomment des substances. (Logan Turner/CBC)

Holly Gauvin, directrice exécutive d’Elevate NWO, a déclaré que des recherches ont montré que les gens préfèrent obtenir leurs informations auprès de leur famille et de leurs amis.

« Ils ne veulent pas l’entendre d’un travailleur social comme moi, ils ne veulent pas vraiment l’entendre d’une infirmière. Nos pairs sont donc la clé de voûte d’une intervention réussie et de la réduction des méfaits dans le Nord », a déclaré Gauvin. .

Le but ultime, par le biais d’un réseau plus large qui relie les organismes de services de lutte contre le sida du Nord et la Stratégie ontarienne de lutte contre le VIH/sida pour les Autochtones, est d’avoir un réseau de pairs aidants connectés de Barrie, en Ontario, jusqu’à la frontière du Manitoba, a déclaré Gauvin, afin que ils peuvent repérer les tendances en matière de consommation de substances et communiquer les meilleures pratiques.

« Ça m’a déchiré le coeur »

Les travailleurs de soutien communautaire reçoivent des honoraires mensuels de 200 $ pour ce travail – un montant basé sur un financement limité, et parce que tout autre montant pourrait affecter l’admissibilité aux programmes de logement social ou d’aide sociale, a expliqué Gauvin.

Mais le fardeau que portent les travailleurs de soutien est lourd.

Pinkerton a répondu à d’innombrables surdoses au fil des ans et, en mars, elle a été témoin de son premier décès par surdose. C’est arrivé juste en face de chez elle, à quelqu’un avec qui elle avait noué une relation et qu’elle essayait de soutenir dans son rétablissement.

REGARDER | Pinkerton en voyant un voisin mourir d’une overdose :

Shauna Pinkerton explique ce que c’est que de voir un ami mourir d’une overdose

Shauna Pinkerton est travailleuse de soutien communautaire à Dryden, en Ontario. Elle a déjà répondu à de nombreuses overdoses, mais pour la première fois cette année, elle a vu un ami mourir.

« Elle était morte. Je l’ai su dès la seconde où je suis entré dans la maison. Cela a eu un impact réel sur ma santé mentale. Je ne me suis probablement pas levé pendant un mois après. Mon esprit allait et venait, qu’est-ce que j’aurais pu faire différemment ? » Pinkerton a rappelé.

« Cela m’a déchiré le cœur, vraiment. Mon cœur. Mon âme. J’avais l’impression que tout ce que j’essayais de faire venait d’être emporté. »

C’est après des mois de soutien de la part de sa famille, du personnel du NWHU, de son conseiller et de son retour dans la communauté pour aider les autres que Pinkerton a pleuré et a pu reprendre son travail.

Pinkerton regarde de l'autre côté de la rue depuis la fenêtre de son salon la maison où elle a vu quelqu'un mourir d'une overdose liée à la drogue pour la première fois.
Pinkerton regarde de l’autre côté de la rue depuis la fenêtre de son salon la maison où elle a vu quelqu’un mourir d’une overdose liée à la drogue pour la première fois. (Logan Turner/CBC)

Une autre travailleuse de soutien communautaire à Dryden, Norma Machimity, a déclaré qu’avec l’encouragement du bureau de santé, elle a dû fixer des limites quant au moment où les gens pouvaient venir chez elle pour récupérer des fournitures propres.

« J’ai dû y mettre un terme, car cela m’affectait. Ils venaient à toute heure de la nuit et, vous savez, vous avez besoin de vous reposer », a déclaré Machimity. « J’ai mis une limite de temps. Habituellement, à 22h00, je ferme. »

Elle a dit qu’elle a également dû clarifier son rôle auprès des personnes qui viennent la voir.

« Je ne suis pas un site d’injection sécurisé, ce que les gens pensaient que j’étais », a ajouté Machimity.

En première ligne de la crise de la toxicomanie dans les petites villes du Canada, c’est tout ce qu’elle ne peut pas faire qui frustre le plus Pinkerton.

« D’abord et avant tout, nous n’avons pas de refuge. Nous avons besoin d’un refuge. Nous n’avons pas de désintoxication. Nous devrions déjà avoir ces deux ressources en place et envisager un site d’injection sécuritaire à ce stade. »

Mais sans ceux en place et sans calendrier pour les établir, Pinkerton dit qu’elle continuera à faire tout ce qu’elle peut pour sauver des vies dans sa ville natale.


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À l’intérieur des urgences à un point de rupture, le personnel prodigue des soins tout en jonglant avec les pénuries et les fermetures





Il est 6 h 30 et une section du service des urgences de l’hôpital général de Kingston ferme ses portes pour la journée. Les lumières sont éteintes pour que les patients puissent dormir, mais un par un, on les réveille et on leur dit qu’ils vont être déplacés.

« Très probablement, plusieurs finiront dans le couloir au moment où nous aurons terminé … Ce n’est pas très agréable », a déclaré Monica Griffin, infirmière responsable à l’hôpital de l’Ontario, qui est un centre de traumatologie pour environ 500 000 personnes dans le Région.

La raison? Il n’y a pas assez de personnel pour garder la section C – réservée aux patients les moins malades – ouverte pour le quart de jour. Il manque deux infirmières, donc les patients doivent être déplacés ailleurs dans le département.

« C’est comme ça tout le temps – ou pire », a déclaré Griffin.

Les pénuries de personnel continues et généralisées dans les soins de santé signifient que même un grand hôpital urbain comme Kingston est touché. De nombreux médecins et infirmières à travers le Canada appellent à l’aide depuis des mois, alors que la pandémie de COVID-19 a dépassé les ressources qui, selon eux, étaient déjà épuisées – entraînant une vague sans précédent de pénuries de personnel qui, selon eux, atteint un point de rupture.

Selon Santé Ontario, 18 hôpitaux de la province ont connu des interruptions de service aux urgences depuis la fin juin, le plus souvent pour un quart de nuit, en raison d’une pénurie d’infirmières.

Environ 46 000 employés hospitaliers supplémentaires doivent être embauchés en Ontario simplement pour faire face au roulement du personnel, aux postes vacants dans les hôpitaux, ainsi qu’à l’impact de la pandémie et aux besoins accrus d’une population croissante et vieillissante, selon le Conseil des syndicats d’hôpitaux de l’Ontario/SCFP.

REGARDER | Un hôpital de Kingston, en Ontario, jongle avec les pénuries de personnel :

Le numéro de jonglage d’un hôpital qui s’occupe de patients avec un personnel insuffisant

Les pénuries généralisées de personnel dans les soins de santé ont forcé le Centre des sciences de la santé de Kingston à déplacer les patients entre les services, à fermer occasionnellement une section du service des urgences et à traiter les gens dans les couloirs. La correspondante en chef de CBC News, Adrienne Arsenault, est témoin de l’impact qu’elle a eu sur les employés et les patients de l’hôpital ontarien.

Entre-temps, le temps d’attente moyen dans les services d’urgence de la province est maintenant de 20,7 heures pour les patients admis à l’hôpital.

Lorsque Le National visitée, Missy Calbury, 27 ans, avait déjà passé environ 20 heures dans un couloir de la section C et attendait d’être opérée de sa cheville cassée. Elle a dit qu’elle n’avait pas réalisé à quel point l’hôpital serait occupé, jusqu’à ce qu’elle entre et le voie par elle-même.

« Je ne peux pas vraiment dormir, les gens passent, toujours sur leur chemin… Je préférerais être dans une chambre, c’est sûr », a-t-elle déclaré à CBC News. « Ils ont définitivement besoin de plus de monde. »

Hôpitaux de toutes tailles touchés par des problèmes de personnel

Le Centre des sciences de la santé de Kingston est le plus grand hôpital universitaire de soins de courte durée du sud-est de l’Ontario, composé de deux hôpitaux (dont Kingston General), d’un centre de cancérologie et de deux instituts de recherche.

Le Dr David Messenger, chef du service de médecine d’urgence du KHSC, note que malgré la taille de l’hôpital, il n’est en aucun cas à l’abri des problèmes de dotation auxquels sont confrontés les hôpitaux de la province et du Canada.

« Une infirmière fait parfois une différence dans notre capacité à opérer », a déclaré Messenger.

Un homme en gommage et masqué est photographié dans un couloir d'hôpital.
Le Dr David Messenger, chef du service de médecine d’urgence du Kingston Health Science Centre, est photographié le mois dernier au service des urgences. Il note qu’il y a des arriérés de patients dans tout le système de santé qui culminent tous à la salle d’urgence de l’hôpital. (Yanjun Li/CBC)

Les hôpitaux ruraux, où les marges de dotation sont souvent plus minces, peuvent être encore plus durement touchés par ces pénuries.

À Chesley, en Ontario, une petite communauté du comté de Bruce, l’hôpital local a été contraint de fermer indéfiniment son service d’urgence de trois pièces pendant la nuit, de 17 h à 7 h, en raison d’une pénurie de personnel infirmier. Parfois, le service des urgences est également fermé pendant la journée.

Lorsque l’hôpital ferme pendant la nuit, tous les patients déjà à l’intérieur qui ont besoin de soins d’urgence seront vus. Mais comme l’a dit la Dre Jacquie Wong, urgentologue et médecin de famille, Le Nationalà partir de 17h, malheureusement, « toute personne qui vient aux urgences pour des soins ne l’aura pas ».

L’hôpital fournit une liste des services d’urgence les plus proches de Chesley pour les résidents. Le plus proche est à Hanovre, à 19 kilomètres.

« Si c’est urgent, nous appelons une ambulance pour eux », a déclaré Wong.

Mais elle dit que le besoin d’avoir accès à des soins d’urgence 24 heures sur 24 est particulièrement important dans une petite communauté comme celle-ci, car il est impossible pour les résidents de planifier les urgences.

Deux femmes se tiennent devant un hôpital.  L'un est en gommage.
La Dre Jacquie Wong, urgentologue et médecin de famille, montre à Adrienne Arsenault le panneau de fermeture nocturne de la salle d’urgence à Chesley, en Ontario, en août. (Radio-Canada)

« Nous sommes une grande communauté agricole, donc il y a beaucoup de machines impliquées, donc vous pouvez avoir de gros accidents. De plus, vous savez … des crises cardiaques ou des accidents vasculaires cérébraux ou des problèmes respiratoires », a-t-elle déclaré. « Si vous ne pouvez pas respirer et que vous devez voyager encore une demi-heure, c’est terrible. »

Même si les infirmières locales ont effectué de nombreux quarts de travail supplémentaires depuis le début de la pandémie, au fil du temps, « cela fait des ravages », a déclaré Wong, et ensuite elles « n’ont tout simplement pas la capacité de pouvoir remplacer ces personnes. « 

Au milieu des pressions, dit Wong, « nous nous soucions, nous voulons fournir des soins et nous faisons de notre mieux ».

REGARDER | À Chesley, en Ontario, les urgences ont du mal à rester ouvertes :

Les urgences rurales ont du mal à rester ouvertes 24h / 24 et 7j / 7 et le personnel qui ne cesse de s’en soucier

La pression extrême sur le personnel des hôpitaux canadiens a forcé certains à fermer temporairement leurs salles d’urgence. Le National a passé une journée avec le personnel de l’hôpital de Chelsey, en Ontario, jusqu’au moment où ils ont dû fermer les urgences du jour au lendemain en raison d’un manque de personnel.

« Nous savions que cela allait arriver »

Messenger dit qu’il y a des arriérés de patients dans tout le système de santé qui culminent tous à la salle d’urgence de l’hôpital.

« Il n’y a littéralement nulle part où amener (les patients) parce que tous les lits à l’étage sont pleins, et beaucoup de lits à l’étage sont pleins parce que les gens doivent aller ailleurs pour des soins dans la communauté qui n’a pas d’espace disponible. Alors tout le monde attend , et il y a cette sorte de série progressive d’obstacles à un déplacement efficace et efficient dans le système. »

La situation actuelle, dit-il, se prépare depuis longtemps.

« Nous savions que cela allait arriver … des médecins et des infirmières d’urgence et des organisations à travers le Canada ont averti que cela allait arriver », a-t-il déclaré.

« Le système n’a pas reçu les ressources dont il a besoin sur une longue période »

Messenger souligne le fait que les patients vieillissent, ce qui signifie qu’ils ont des besoins médicaux plus complexes et que les gens deviennent de plus en plus malades. Beaucoup pourraient être sans médecin de famille. Et, note-t-il, le mélange de ce qu’ils voient dans le service des urgences est en train de changer – y compris les besoins en santé mentale et une augmentation du nombre de patients souffrant de troubles liés à l’utilisation de substances.

« Nous sommes vraiment devenus la porte des soins de santé pour tant de personnes qui ne peuvent y accéder d’aucune autre manière », a déclaré Messenger.

Un homme et une femme se tiennent dans le couloir d'un hôpital.  L'homme est en blouse et parle à la femme.
Messenger parle avec Arsenault au service des urgences de Kingston. La situation actuelle des soins de santé, dit-il, est en gestation depuis longtemps. (Yanjun Li/CBC)

Tout un système sous tension

Le Dr David Pichora, président et chef de la direction du Kingston Health Sciences Centre, affirme que la combinaison d’un certain nombre de facteurs – y compris les pénuries de personnel, les besoins de soins non satisfaits dans la communauté et les soins différés en raison de la pandémie – signifie que l’ensemble du système est sous tension .

« Notre unité de soins intensifs est pleine à craquer depuis des mois et des mois et des mois », a-t-il déclaré.

La responsable du programme des soins intensifs (unité de soins intensifs), Julia Fournier, explique que son personnel surchargé doit souvent rechercher des opportunités pour essayer de «doubler» les patients, ce qui correspond à un ratio d’une infirmière pour deux patients. Parfois, ils les « triplent », ce qui, dit-elle, est sans précédent dans les soins intensifs, où le ratio serait généralement d’un patient pour une infirmière.

Au jour Le National visité l’unité, elle disposait d’environ la moitié du personnel dont elle avait besoin.

Hôpital général de Kingston vu d’un drone le 15 décembre 2021. L’unité de soins intensifs de l’hôpital est « pleine à craquer depuis des mois et des mois et des mois », déclare le Dr David Pichora, président et chef de la direction du Kingston Health Sciences Centre. (Patrick Morell/CBC)

« Je sais que les infirmières prodiguent d’excellents soins, mais cela les étire », a déclaré Fournier. Elle s’inquiète de voir son équipe en difficulté « à cause de la blessure morale et de la tension morale. Ils sont fatigués. Ils ont traversé beaucoup de choses avec la pandémie ».

En plus des fermetures occasionnelles et temporaires d’une section du service des urgences, le KHSC a également dû limiter le nombre de patients qu’il voit au centre de soins d’urgence de l’hôpital Hôtel-Dieu voisin pour s’assurer qu’il y a suffisamment de médecins et d’infirmières disponibles pour faire fonctionner leur service des urgences.

Pichora note que leur centre de soins d’urgence est populaire parce que les gens peuvent se présenter sans rendez-vous, voir un médecin ou une infirmière ; et si des tests sanguins, ou une radiographie ou une tomodensitométrie sont nécessaires, c’est fait sur-le-champ. Beaucoup de ceux qui viennent à leur centre de soins d’urgence ont un médecin de famille dans la communauté, mais ne peuvent pas obtenir de rendez-vous en temps opportun ou ont besoin de tests plus tôt qu’ils ne peuvent les obtenir dans la communauté, a-t-il expliqué.

Le centre de soins d’urgence est « un peu victime de son propre succès », a déclaré Pichora, en ce sens qu’il est assez occupé car il est efficace et pratique pour les patients. Il l’a cité comme un modèle à envisager d’étendre davantage lorsque les gouvernements cherchent à repenser les soins dans les équipes de santé communautaire de la province.

‘Nous prendrons soin de vous’

Des organismes comme le OMA et RMR demandent des solutions systémiques pour soulager les hôpitaux.

Celles-ci comprennent une augmentation du nombre de travailleurs de la santé grâce à des stratégies telles que l’octroi de licences à un plus grand nombre de médecins formés à l’étranger et la création d’une licence nationale de médecin.

Ils veulent également un meilleur accès aux soins primaires, des centres pour les patients avec des chirurgies moins compliquées, un meilleur système de soins de longue durée et de soins à domicile pour les personnes âgées, plus de services de soins palliatifs et de soins palliatifs, plus de ressources pour les besoins en santé mentale et les problèmes de toxicomanie, et poursuivre les travaux sur la numérisation des données de santé et faciliter davantage de soins virtuels.

Messenger a déclaré que bien qu’ils aient travaillé pour trouver des gains d’efficacité au sein de l’hôpital, à ce stade, les problèmes sont si importants qu’ils ont vraiment besoin de solutions plus larges au niveau du système et « d’un changement législatif qui permettrait un champ de pratique élargi pour différents types de prestataires de soins ».

« Nous sommes des médecins urgentistes, n’est-ce pas? Nous sommes des gens orientés vers l’action et nous aimons les solutions rapides, et nous aimons passer à la chose suivante et résoudre les problèmes », a-t-il déclaré.

Pourtant, Messenger veut rassurer les gens que malgré les défis, ils seront là pour ceux qui ont besoin de soins.

« Les gens doivent être conscients que ce n’est pas le même système qu’il y a 10 ans… Il y aura des attentes pour des problèmes moins urgents. Mais nous vous répondrons. Nous prendrons soin de vous. »


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De nouvelles souches d’Omicron à l’horizon pourraient entraîner de futures vagues de COVID





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  • Les scientifiques surveillent de près les nouvelles sous-variantes d’Omicron qui peuvent mieux échapper à l’immunité que les souches précédentes.

  • Les nouvelles sous-variantes ont le potentiel de conduire de futures vagues, mais la protection contre le COVID-19 sévère a jusqu’à présent résisté dans la population.

  • Les rappels bivalents mis à jour et l’immunité de la population contre la vaccination et les infections antérieures seront mis à l’épreuve cet automne et cet hiver.

Omicron a complètement pris le contrôle de la pandémie, entraînant des vagues massives de COVID-19 au Canada et dans le monde au cours de la dernière année. Maintenant, les scientifiques tentent de répondre à une question cruciale : que pourrait-elle nous lancer ensuite ?

Les niveaux de COVID ont atteint de nouveaux sommets cette année alors qu’Omicron et ses sous-variantes hautement contagieuses se battaient pour la domination de la population, entraînant une propagation incessante du virus à travers le pays.

Mais alors qu’Omicron continue de muter et de produire de nouvelles souches dont il a été démontré qu’elles échappent mieux à l’immunité, avec le potentiel de générer de nouvelles vagues de COVID, les scientifiques avertissent que cela n’est peut-être pas encore fait avec nous.

« Le défi est que nous ne comprenons pas encore ce que ce virus nous réserve encore », a déclaré à CBC News Michael Osterholm, épidémiologiste et directeur du Center for Infectious Disease Research and Policy de l’Université du Minnesota.

« Si vous avez des sous-variantes qui peuvent échapper à la protection immunitaire contre les infections précédentes et que votre immunité diminue, cela pourrait nous préparer à un tout nouvel ensemble de circonstances. »

Les niveaux mondiaux de COVID ont diminué ces dernières semaines, les cas ayant chuté de 11% et les décès de 18%, selon le Organisation mondiale de la santé (OMS), mais certains signes inquiétants indiquent que les taux d’infection pourraient bientôt augmenter.

Un récent pic de cas et d’hospitalisations au Royaume-Uni, et une récente augmentation du virus dans les niveaux d’eaux usées en Ontario et en Saskatchewan ont amené les scientifiques à se préparer à d’éventuelles vagues d’automne et d’hiver. (Ben Nelms/CBC)

Une récente pic de cas et d’hospitalisations au Royaume-Uniet un récent augmentation du virus dans les niveaux d’eaux usées en Ontario et Saskatchewan ont des scientifiques qui se préparent à d’éventuelles vagues d’automne et d’hiver.

« Il peut y avoir une vague géante de ces variantes, car elles vont se propager », a déclaré Jeremy Kamil, virologue et professeur agrégé de microbiologie et d’immunologie à la Louisiana State University.

« Mais la possibilité qu’ils provoquent le débordement des hôpitaux est ce sur quoi je voulais rappeler les gens parce que nous ne voyons aucun signe de cela. »

Les nouvelles sous-variantes d’Omicron suscitent l’inquiétude

Omicron a survécu à toutes les autres variantes en raison de sa capacité à muter rapidement et à échapper partiellement à l’immunité, ce qui explique pourquoi de nouvelles sous-variantes sont constamment apparues qui ont complètement éclipsé les autres souches au cours de l’année écoulée.

L’OMS a déclaré que les sous-variantes d’Omicron représentent désormais 99,9% des cas séquencés dans le monde – avec BA.5 à 81%, BA.4 à 8,1%, BA.2.75 à 2,9%, tandis que d’autres sous-variantes d’Omicron sont responsables d’environ 7,8 % des cas séquencés.

La sous-variante BA.5 demeure la souche dominante actuelle en circulation au Canada, représentant plus de 85 % des cas dans la dernière enquête fédérale. Les donnéesmais il existe de nouvelles sous-variantes Omicron préoccupantes que les scientifiques surveillent désormais de près pour détecter des signes de propagation plus large.

Deux nouvelles sous-variantes, BA.2.75.2 et BQ.1.1ont évolué à partir des souches BA.2 et BA.5 précédentes et ont des mutations qui leur permettent de mieux échapper à l’immunité de la vaccination et de l’infection antérieure.

Une nouvelle étude de laboratoire de prétirage de Suède, qui n’a pas fait l’objet d’un examen par les pairs, a découvert que la sous-variante BA.2.75.2 d’Omicron présentait une « évasion profonde des anticorps » contre l’immunité d’une infection antérieure, ce qui suggère qu’elle pourrait « échapper efficacement » à l’immunité contre les anticorps dans la population.

BA.2.75.2 et BQ.1.1 se sont également révélées être les souches « les plus évasives pour les anticorps » testées, « dépassant de loin BA.5 » dans un nouveau étude de laboratoire prétirage de Chine qui n’a pas fait l’objet d’un examen par les pairs – qui portait spécifiquement sur la protection contre le Vaccin Sinovac.

Malgré le fait que ces deux nouvelles sous-variantes ne représentent qu’un fraction de pour cent des cas récemment séquencés dans le monde, les virologues craignent de pouvoir potentiellement conduire de futures vagues de COVID, en particulier compte tenu de leurs mutations préoccupantes.

Tom Peacock, virologue à l’Imperial College de Londres, a déclaré qu’ils pourraient déclencher de futures poussées car ils sont structurellement suffisamment différents des souches précédentes provoquant des vagues et peuvent également échapper partiellement à l’immunité antérieure de la vaccination et de l’infection.

« Plusieurs de ces lignées se développent assez rapidement – cela inclut BA.2.75.2 et BQ.1.1 », a-t-il déclaré à CBC News. « Ces propriétés combinées suggèrent qu’elles pourraient avoir la capacité de provoquer la prochaine vague de COVID au niveau régional ou mondial. »

Les virologues craignent que de nouvelles sous-variantes d’Omicron ne provoquent de futures vagues de COVID, en particulier compte tenu de leurs mutations préoccupantes. (Ben Nelms/CBC)

Si ces nouvelles sous-variantes font à nouveau grimper les niveaux de COVID à l’avenir, la plus grande question sans réponse à laquelle nous sommes confrontés maintenant est de savoir comment notre protection immunitaire contre la vaccination et les infections antérieures résistera à ce qu’Omicron nous lancera ensuite ?

« Il y a clairement une course de chevaux entre ces variantes pour se remplacer », a déclaré Kamil. « Si cela signifie que ces variantes vont vraiment provoquer une énorme vague géante et un pic de cas, nous ne le savons pas et il est trop tôt pour le dire – mais cela semble possible. »

L’« immunité hybride » sera testée

Bien que l’efficacité du vaccin contre les conséquences graves ait bien résisté, la protection à deux doses contre l’infection à Omicron a chuté de façon spectaculaire par rapport aux variantes précédentes – tombant à seulement 36% en décembre et passant à 61% avec un rappel, selon une nouvelle enquête ontarienne. étude publié dans JAMA.

Cela a frappé l’immunité de notre population contre la vaccination contre l’infection à Omicron souligné le besoin de boosters plus tôt cette année, et cela nous a laissés très sensibles aux vagues alimentées par les sous-variantes d’Omicron qui ont depuis déchiré la population.

Nouvelles données nationales du groupe de travail fédéral sur l’immunité COVID-19 trouvé près des deux tiers des adultes canadiens ont été infectésen grande partie depuis la première apparition d’Omicron en décembre dernier – les jeunes adultes étant les plus touchés à plus de 73%.

« Le Canada a connu une transmission du virus très limitée à la population pendant presque les deux premières années de la pandémie », a déclaré le Dr Tim Evans, directeur de l’École de santé des populations et de la santé mondiale de l’Université McGill et directeur exécutif du groupe de travail.

« Omicron a changé tout cela, et aucun de nous ne savait vraiment dans quelle mesure cela le changerait. »

Mais ce niveau d’immunité dans la population contre la vaccination et l’infection peut avoir une doublure argentée alors que nous nous dirigeons vers l’automne et l’hiver – si cela dure.

Une nouvelle étude canadienne publiée dans The Lancet qui ont analysé la protection à la fois contre la vaccination et contre une infection antérieure ont constaté que les personnes atteintes immunité hybride mieux résisté contre les futures infections au COVID.

Le Canada a récemment approuvé un vaccin bivalent COVID-19 mis à jour qui cible à la fois le virus d’origine et la variante originale d’Omicron BA.1, mais on ne sait pas s’il aidera à prévenir les futures vagues. (Ben Nelms/CBC)

L’étude a révélé que deux doses d’un vaccin COVID-19 plus la récupération d’une infection à Omicron ont fourni une protection équivalente à trois doses, et ceux qui bénéficient d’une protection donnée à la fois par la vaccination et l’infection peuvent être mieux protégés contre de futures réinfections.

Le Dr Gaston De Serres, épidémiologiste à l’Institut national de santé publique du Québec et co-auteur de l’étude, a déclaré que si la vaccination offre une protection significative contre l’infection et l’hospitalisation, la recherche montre une immunité hybride offre un avantage.

« Vous avez une certaine protection [with vaccination]mais clairement avoir été infecté ajoute beaucoup », a-t-il déclaré, notant que les infections peuvent toujours être graves et doivent être évitées. « Ce concept d’immunité hybride étant plus forte et plus efficace, je pense, est assez bien démontré ici.

Mais étant donné que seulement environ 40% des Canadiens de plus de 60 ans auraient eu la COVID, selon le données nationales sur l’immunitéqui laisse encore un grand sous-ensemble de la population plus vulnérable aux infections à l’avenir, en particulier avec les nouvelles souches.

« Omicron n’a pas affecté tout le monde de la même manière », a déclaré Evans. « Nous avons encore une importante minorité de Canadiens qui n’ont pas été infectés et ils se regroupent dans les groupes d’âge plus âgés, où le risque de conséquences néfastes de [the virus] sont les plus grands. »

Près des deux tiers des adultes canadiens ont été infectés par la COVID-19 depuis le début de la pandémie, selon les données fédérales. (Ben Nelms/CBC)

Les vaccins bivalents peuvent réduire le risque

Le Canada a récemment approuvé un vaccin bivalent COVID-19 mis à jour qui cible à la fois le virus d’origine et la variante originale d’Omicron BA.1, mais il n’est pas clair si cela aidera à prévenir les futures vagues.

« En termes de durée de cette protection et de la manière dont elle s’appliquera aux futures variantes – malheureusement, nous n’avons pas de réponse claire à cela », a déclaré De Serres.

« Nous pensons que les vaccins bivalents aideront à réduire le risque d’infections par les nouveaux virus, mais encore une fois, ce n’est pas comme s’il serait aussi efficace que le vaccin l’était avant l’arrivée d’Omicron. »

La nouvelle dose ne cible pas directement les sous-variantes dominantes BA.4 et BA.5, que le Les États-Unis ont approuvé un plan mis à jour pour ce mois. Pfizer et Moderna ont tous deux soumis des demandes d’approbation par Santé Canada pour leurs vaccins ciblés BA.4-BA.5 5 plus tôt ce mois-ci.

Les ambulanciers paramédicaux déchargent un patient au service des urgences de l’hôpital St. Michael’s à Toronto le 4 janvier. Les vaccinations ont été efficaces pour prévenir les maladies graves dues au COVID. (Evan Mitsui/CBC)

Entre-temps, les responsables de la santé publique de tout le pays sont donner la priorité aux rappels supplémentaires des vaccins bivalents pour les groupes vulnérables, y compris les Canadiens âgés et les personnes immunodéprimées, dans l’espoir qu’ils fourniront une meilleure protection immunitaire pour l’automne.

« Il reste à voir », a déclaré Evans, en ce qui concerne la résistance de l’immunité de la population. « Je pense que les lignes de tendance vont dans la bonne direction, et c’est clairement une fonction des personnes ayant une bonne protection soit par la vaccination, soit par la vaccination et l’infection. »

La durée de la protection contre les infections et les maladies graves, même avec des vaccins bivalents mis à jour et des niveaux élevés d’immunité dans la population, n’est pas claire, mais elle sera probablement mise à l’épreuve cet automne et cet hiver.

« Nous ne savons pas ce qui va se passer d’autre. Nous pourrions continuer encore quelques mois comme ça et puis tout d’un coup voir un grand changement », a déclaré Osterholm. « L’immunité dont nous disposons va sûrement constituer un obstacle à cela – mais à quel point c’est bon, nous ne le savons pas. »


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