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Colorectal cancer keeps rising among younger adults. No one’s sure why



After giving birth to her third child at 35-years old, Alexis Juliao began noticing blood in her stool.

« Everyone said to me, it’s hemorrhoids, you just had a baby, » the London, Ont., mother recalled. « Everyone explained it, or dismissed it, as being normal. »

But Juliao knew it wasn’t normal. And she knew she didn’t have any hemorrhoids.

What followed was a lengthy, frustrating process to figure out what was actually going on. For more than six months, Juliao kept experiencing the same bleeding, but most people simply brushed it off because of her age. She eventually took photos of the blood in her stool, prompting her physician to refer her for a colonoscopy.

Once Juliao finally had her scope — after nearly nine months of experiencing symptoms — she learned what was causing her bizarre bleeding while breastfeeding her youngest daughter in her hospital bed: a tumour. 

She had Stage 1 colon cancer, despite only being in her mid-30s.

« I was actually relieved they had found what was wrong, » she said, « which very quickly turned into realizing the gravity of the whole situation. »

Juliao required major surgery to remove a roughly 30-centimetre stretch of her lower colon, had to take more than half a year off her work as a midwife to recover, and is now learning to live with life-altering changes to her digestive system.

Alexis Juliao took this photo of her abdomen in hospital after having major surgery to remove a roughly 30-centimetre stretch of her lower colon. (Submitted by Alexis Juliao)

While her situation remains rare, it’s increasingly clear to gastrointestinal specialists that colorectal cancer is on the rise among younger adults. The trend has been observed for years, in multiple countries including Canada, with no clear cause — though there are plenty of swirling theories that it could be linked to dietary or lifestyle changes in recent decades. 

Whatever the reason, doctors are worried that younger patients may be slipping through the cracks of a medical system that screens older adults — and asking whether that needs to change.

« One of the challenges for young people is that, when presenting with symptoms, [they] are often told that they have hemorrhoids or some benign condition that’s causing bleeding, » said Vancouver-based colorectal surgical oncologist Dr. Carl Brown.

« But we feel strongly that all those patients, all of those people, should have [an] endoscopic evaluation to rule out cancer. »

WATCH | Colorectal cancer cases are rising in young people, but no one knows why: 

Colorectal cancer cases are rising in young people, but no one knows why

A new health study out of the United States is revealing a worrying trend – colon and rectal cancer are on the rise in younger adults. Doctors say it’s happening in Canada too. No one is quite sure why, but some doctors are now asking if screenings should be made available to younger patients.

Colorectal cancer rising in people under 50 in U.S., Canada 

New data from the American Cancer Society paints a stark picture: The incidence of colorectal cancer went up two per cent each year in people under 50 between 2011 and 2019, even though U.S. incidence rates have either dropped or stabilized for older adults who are eligible for screening programs.

Deaths have also gone up by one per cent each year since 2005 for people younger than 50, according to a report released this month, while advanced disease now appears to be increasingly common across the board. 

« We know rates are increasing in young people, but it’s alarming to see how rapidly the whole patient population is shifting younger, despite shrinking numbers in the overall population, » said lead author Rebecca Siegel, the American Cancer Society’s senior scientific director for surveillance research, in a statement.

« The trend toward more advanced disease in people of all ages is also surprising. »

Top Canadian clinicians weren’t shocked by the data, with similar trends north of the border as well.

« As physicians, we need to be aware of these trends — and these alarming numbers — and have a lower threshold to refer [patients] on for investigation, » said Dr. Ian Bookman, medical director of the Toronto-based Kensington Screening Clinic, who said he’s been seeing more younger people with colorectal cancer, often at later stages, in recent years.

Dr. Carl Brown, shown here in an operating room is the lead for surgical oncology at the B.C. Cancer Center.
Dr. Carl Brown, the lead for surgical oncology at B.C. Cancer, said many of the younger patients he sees have tried to get medical care for months, but were turned away because most physicians and caregivers didn’t realize they could be at risk. (Submitted by Carl Brown)

The typical age for patients, according to oncologist Dr. Christine Brezden-Masley, used to be around 65 years old and predominantly male. But in just the last few months, she recalled seeing three patients under 45 who progressed into advanced disease.

« We are all bewildered as to why younger patients are being diagnosed with [colorectal cancer], and some with advanced and more aggressive disease, » said Brezden-Masley, the medical director of the cancer program at Sinai Health System in Toronto, in an email exchange with CBC News.

One Canadian study, published in 2019 in the peer-reviewed Journal of the American Medical Association, found the incidence of colorectal cancer among younger Canadian adults has recently been rising by more than three per cent each year « and possibly accelerating. »

Brown, who’s also the lead for surgical oncology at B.C. Cancer, said many of the younger patients he sees have tried to get medical care for months, but were turned away because most physicians and caregivers didn’t realize they could be at risk. 

« In some cases we’re seeing 30-year-old people with young families, and the emotional aspects, the challenges there, are intense, » Brown said.

Even if medical teams can cure these cancers — which they often can, Brown quickly added — the surgical treatments involved can dramatically alter someone’s life, since removing tumours often means removing portions of the colon, impacting bowel function and, in some cases, fertility or sexual function. 

Bookman, in Toronto, said incontinence and lifelong reliance on ostomy bags — pouches used when stool is surgically redirected out through someone’s abdomen — are other potential impacts that can be particularly hard on young, working adults.

A woman with long brown hair smiles in a portrait.
Dr. Sharlene Gill is a professor of medicine at the University of British Columbia and a gastrointestinal medical oncologist with B.C. Cancer. (Submitted by Sharlene Gill)

‘This is still a mystery’

Some scientists believe the rise in cases among younger adults may be linked to more consumption of processed meats and sugars and more liberal use of antibiotics in recent decades. Parsing a precise cause, though, is a difficult task.

« The leading hypothesis is that these kinds of factors influence the bacterial diversity within our gut, what we call the gut microbiome, » said Dr. Sharlene Gill, a professor of medicine at the University of British Columbia and a gastrointestinal medical oncologist with B.C. Cancer. That, in turn, may lead to chronic inflammation, which can hike the risk of cancerous cells developing.

Other researchers speculate that an increasingly sedentary lifestyle could be playing a role, or people eating less fruits and vegetables. Diet, alcohol use, and possibly other unknown, external factors may all be contributing, Brezden-Masley suggested. 

« But this is still a mystery, » she added, « and shifting perhaps to earlier screening may be needed. »

Two years ago, the American Cancer Society — which put out the startling new U.S. statistics this month — dropped the recommended age cut-off for colorectal cancer screening to 45, down from 50.

Here in Canada, the conversation around the right age to get screened is ramping up as well. 

Dr. Ian Bookman, medical director of the Toronto-based Kensington Screening Clinic, holds up the long, black scope used during a colonoscopy.
Dr. Ian Bookman, medical director of the Toronto-based Kensington Screening Clinic, holds up the scope used during a colonoscopy. (Lauren Pelley/CBC)

What age should people be screened?

Multiple clinicians CBC News spoke to suggested Canada should be considering a lower cut-off, while also weighing the risks and benefits — alongside the need for more awareness of screening programs for all eligible adults.

« We’re investigating that in Canada, but we have not gone down that road at this point, » said Brown, in B.C. « One of the challenges is it takes a lot of resources to do screening programs, but we think the value of that is immense. »

So far, the provinces offering screening programs have stuck to a cut-off of 50 and up for average risk individuals, and typically only offer screening to those younger than 50 if they’re at a higher risk due to family history of the disease. (Northwest Territories, Nunavut and Quebec are still in the process of organizing screening programs, though screening tests are offered on a patient-by-patient basis.)

Colorectal cancer screenings usually involve one of two options: An at-home fecal immunochemical test, or FIT, is a screening tool that looks for hidden blood in fecal matter, which is typically offered when people don’t have major risk factors. When people are at a high risk, or actually displaying symptoms, a colonoscopy is typically offered.

Dr. Jill Tinmouth, the lead scientist for Ontario's colon cancer screening program, in her office.
Dr. Jill Tinmouth, the lead scientist for Ontario’s colon cancer screening program, stressed that there’s not yet sufficient evidence that the benefits of screening people under 50 would outweigh the potential harms that follow colonoscopies. (Turgut Yeter/CBC)

Dr. Jill Tinmouth, the lead scientist for Ontario’s colon cancer screening program, stressed that there’s not yet sufficient evidence that the benefits of screening people under 50 would outweigh the potential harms that follow colonoscopies. 

It’s an invasive test, involving a flexible scope inserted in the rectum, typically while a patient is under anesthesia. While the test is generally safe, and capable of spotting issues inside the colon that could be cancerous, Tinmouth said it comes with slight risks when physicians remove polyps — things like bleeding or puncturing the walls of the colon.

« We just want to reserve it for the cases where we really think the chances of finding something important are there, » she said.

Offering screenings to millions more Canadians could also be a « huge challenge » given the current backlog, Brown said. 

Waiting lists, and wait times, for a colonoscopy ballooned in many regions in recent years as provinces struggled to catch up with the number of procedures cancelled or delayed during the COVID-19 pandemic. One federal estimate suggests 540,000 Canadians might have missed their colorectal cancer screening between April and the end of June in 2020.

As the country plays catch-up, Brown worries primary care providers are struggling to even get those already eligible through the screening system.

« When they know that the wait list for a colonoscopy may be a year, they look for other ways of investigating and managing people rather than sending them for what they think maybe a few really long wait, » he said.

Need for ‘increased awareness’

Whether or not Canada follows the U.S. on lowering screening cut-offs in the future, several physicians said both Canadians and their family doctors or other primary care providers need to be more aware that, while still rare, colorectal cancer is a rising threat to the health of younger adults. 

Elizabeth Holmes, senior manager of health policy at the Canadian Cancer Society, said it’s important to be upfront about changes in your bowel habits, and push to have medical assessment to rule out serious illness. 

« Trust yourself that you know what is right for your body, » she said. « If there’s something wrong, it might not be something serious, like colorectal cancer, but it’s still something that is bothering you. »

Juliao, the Ontario mother of three, wonders what could have happened if she’d given up on getting a colonoscopy. 

« It could’ve been much more devastating, » she said.

WATCH | Later cancer diagnoses a looming disaster, experts warn: 

Late cancer diagnoses an impending disaster, experts say

Cancer specialists are bracing for a wave of patients suffering from more advanced disease due to delays in both screening and diagnostic testing during the pandemic.

But even her Stage 1 diagnosis was life-altering. The first year of her recovery after surgery was challenging, since the loss of a portion of her colon led to major changes in how her digestive system works.

Juliao began suffering from pain and bloating, and realized her body simply can’t handle certain foods anymore, from garlic to certain types of beans. 

« I have to go to the bathroom much more frequently, » she added. « It’s not something we really talk about in our society but initially after the surgery, I had to poop 10 to 12 times a day. That’s not something you can manage with work, with having kids. I couldn’t really go anywhere. »

Like many Canadian clinicians, she’s now calling for more awareness of the risks facing younger adults. Otherwise, she warned, more people like her could have their lives upended by a cancer no one wants to talk about.

« It’s about trusting ourselves, and listening to ourselves, » Juliao said. « And for care providers, it’s about trusting their patients. »

Colorectal cancer symptoms to watch for

  • Diarrhea, constipation, or other persistent changes in bowel habits or stool consistency. 
  • Blood in your stool or bleeding from the rectum.
  • Unexplained weight loss.
  • Ongoing abdominal pain, gas, or cramping.
  • Feeling like your bowels don’t fully empty out.
  • Weakness or fatigue.


Des familles demandent pourquoi un chirurgien de la Colombie-Britannique est toujours autorisé à voir des patients après une série de réclamations pour négligence




C’était juste un bras cassé. D’innombrables enfants de cinq ans en ont eu un, et dans la plupart des cas, ils se rétablissent très bien après quelques semaines inconfortables dans un plâtre ou une attelle.

Mais quand Max McKee s’est cassé le bras en tombant d’un meuble de cuisine en 2006, cela ne s’est pas produit. Sa fracture a été traitée au Langley Memorial Hospital de la Colombie-Britannique par le chirurgien orthopédiste Dr Tracy Eugene Hicks, qui n’a pas correctement fixé les os avant de les placer dans un plâtre, laissant McKee avec une déformation à vie, selon une décision de justice.

Maintenant âgé de 21 ans, lorsque McKee tend son bras droit sur le côté, son avant-bras pend du coude vers le bas à un angle inconfortable, lui causant des douleurs régulières et des années de gêne à l’adolescence.

« Le travail que je fais en ce moment, en tant qu’électricien, je me tord constamment le bras, visse des ampoules – tout ce qui utilise un tournevis, c’est inconfortable et au quotidien », a-t-il déclaré à CBC.

« Il n’y a rien que je puisse faire à ce sujet. Je ne peux pas le réparer. »

Max McKee s’est cassé le bras en tombant d’un meuble de cuisine à l’âge de cinq ans. (Stacey Mc Kee)

Plus tôt ce mois-ci, le La Cour d’appel de la Colombie-Britannique a ordonné à Hicks payer plus de 360 ​​000 $ de dommages et intérêts pour son traitement négligent du bras de McKee.

Il s’agissait de l’une des deux décisions rendues par les tribunaux de la Colombie-Britannique en l’espace d’un mois seulement concernant la négligence médicale de Hicks. Dans le second, Hicks s’est avéré être négligent dans ses soins de suivi pour une femme âgée qui a subi une opération pour une fracture de la hanche, lui causant des mois de douleur.

Ces affaires font suite à une longue série d’allégations de faute professionnelle portées devant les tribunaux tout au long de la carrière de Hicks. Les patients et leurs familles suscitent des inquiétudes depuis des décennies, demandant pourquoi Hicks est autorisé à continuer à pratiquer, y compris une mère en deuil qui se demande si ses actions ont joué un rôle dans la mort de sa fille.

La mère de McKee, Stacey, dit qu’elle aurait aimé connaître l’histoire de Hicks lorsqu’elle lui a confié son fils.

« Lorsque vous vous présentez à un hôpital dans une situation d’urgence, vous ne pouvez pas choisir votre médecin », a-t-elle déclaré.

« Le collège [of Physicians and Surgeons of B.C.] a le devoir, et l’hôpital aussi, de s’assurer que la personne que vous voyez est qualifiée et capable. »

Par l’intermédiaire de ses avocats, Hicks a refusé une interview pour cette histoire et il n’a pas répondu à une liste détaillée de questions sur ses antécédents d’allégations de négligence.

Un jeune homme blanc torse nu est vu de dos, tenant son bras droit tendu sur le côté.  Le bras se plie vers le bas à un angle non naturel par rapport au coude.
La déformation du bras droit de Max McKee est montrée sur une photo récente. (Stacey Mc Kee)

Les archives judiciaires montrent que Hicks avait déjà été nommé comme défendeur dans plus d’une douzaine de procès au moment où Max McKee est arrivé à l’hôpital en 2006.

Cela comprenait un cas où il avait joué chirurgie inutile du poignet qui a laissé un patient avec une main droite « essentiellement… sans fonction » et une autre dans laquelle il sectionné un nerf par négligence « aussi grosse qu’une nouille spaghetti » lors d’une opération au genou.

Au cours des 10 dernières années seulement, sept poursuites civiles accusant Hicks d’avoir causé du tort à des patients se sont conclues avant le procès d’un commun accord entre les parties à des conditions qui ne sont pas publiques.

Ses réponses à la plupart de ces poursuites ont nié toute négligence, décrivant son traitement des patients comme approprié et standard pour les circonstances.

Mais dans un cas, Hicks a admis qu’il avait effectué par erreur une arthroplastie de la hanche en 2016 sur une femme qui avait en fait besoin d’une arthroplastie du genou.

Aucun dossier public de discipline

Susanne Raab, avocate pour faute professionnelle médicale à Pacific Medical Law à Vancouver et professeure de droit adjointe à l’Université de la Colombie-Britannique qui n’a jamais agi pour ou contre Hicks, a confirmé que le nombre de poursuites pour négligence contre Hicks est « plus élevé que d’habitude » pour un chirurgien orthopédique .

Raab a déclaré à CBC dans un courriel qu’il y avait un décalage entre les conclusions de négligence devant les tribunaux – les frais juridiques et les dommages-intérêts étant souvent couverts par l’Association canadienne de protection médicale – et la capacité d’un médecin à exercer.

Elle a dit que c’est au collège de s’assurer que les médecins de la Colombie-Britannique sont qualifiés, compétents et éthiques.

« Lorsqu’ils reçoivent des informations selon lesquelles un médecin exerce de manière incompétente, dangereuse ou contraire à l’éthique, ils ont l’obligation d’intervenir, d’enquêter sur les circonstances et de répondre d’une manière qui garantit que le public est correctement protégé », a déclaré Raab.

Elle a noté que le collège avait été poursuivi en 2014 pour avoir omis de suspendre la licence de Hicks, mais la demande a été rejetée par un juge.

Hicks reste un médecin entièrement autorisé en Colombie-Britannique, sans aucune restriction sur sa pratique, selon le site Web du collège, qui ne montre également aucun dossier de mesures disciplinaires.

Cependant, la porte-parole du collège, Susan Prins, a déclaré à CBC que Hicks avait signé des engagements volontaires limitant sa pratique à l’aide à la chirurgie et au travail dans un bureau. On ne sait pas quand il a signé les restrictions.

« Aucune de ces entreprises ne découlait de la discipline », écrit-elle.

Invité à dire si le collège s’acquitte de sa responsabilité de protéger le public, Prins a déclaré que « l’imposition de restrictions à la pratique d’un inscrit est la véritable mesure de protection du public ».

Les dossiers partagés avec CBC confirment que Hicks a reçu une réprimande officielle du collège et a signé un engagement l’empêchant de réparer les fractures des enfants à la suite d’une plainte de Stacey McKee.

Plus tôt, une décision de la Commission d’appel de l’hôpital note que Hicks a été inscrit au registre temporaire du collège en 1993 selon des conditions qui l’obligeaient à suivre une psychothérapie et à travailler sous la supervision d’un mentor. On ne sait pas quand ces restrictions ont été levées.

Prins a expliqué qu’en vertu de la loi de la Colombie-Britannique, aucune de ces mesures ne satisfait aux exigences de notification publique.

L’édition la plus récente de le livre bleu de la province montre que Hicks a facturé 241 686 $ à l’assurance maladie publique en 2021-2022.

Cependant, il n’a plus de privilèges chirurgicaux au Langley Memorial ni dans aucun hôpital de la région sanitaire de Fraser, a déclaré un porte-parole des autorités sanitaires.

« Sa carrière aurait dû s’arrêter »

Il y a 23 ans, les antécédents de négligence de Hicks ont fait l’objet d’un exposé en première page par le journaliste du Vancouver Sun, Rick Ouston. Hicks n’a pas non plus accepté une interview pour cette histoire, mais son avocat a déclaré au journal qu’il avait effectué environ 30 000 interventions chirurgicales à ce moment-là et qu’il avait de nombreux patients reconnaissants.

Au centre de cette enquête se trouvait la mort en 1997 de Heidi Klompas, 17 ans, dont les jambes ont été brisées lorsqu’un conducteur ivre a percuté un groupe d’adolescents à Stokes Pit dans le Surrey.

Hicks était le chirurgien orthopédiste de garde pour les urgences lorsque Klompas a été emmené à l’hôpital Peace Arch à White Rock.

La mère de la jeune fille, Catherine Adamson, se demande toujours si Hicks est en partie responsable de la mort de Klompas car il n’est apparu à l’hôpital que sept heures environ après qu’on lui ait demandé d’entrer.

« Cela fait 25 ans que ma fille est décédée », a déclaré Adamson dans une récente interview. « Sa carrière aurait dû se terminer à ce moment-là, mais il continue. »

Deux pages du Vancouver Sun sont illustrées dans un journal noir et blanc granuleux.  Le titre s'étend sur les deux pages et se lit comme suit :
La Dre Tracy Hicks est photographiée à gauche lors d’une enquête du Vancouver Sun du 11 novembre 2000 sur des allégations de négligence médicale. (The Vancouver Sun/

Le rapport du coroner de 1999 ne blâme pas le décès, mais indique que la cause proximale était quelque chose appelé une embolie graisseuse, qui a conduit à une crise qui a plongé Klompas dans le coma pour le reste de sa courte vie.

Une embolie graisseuse est une maladie rare et parfois mortelle dans laquelle la graisse de la moelle osseuse s’infiltre dans le sang après la fracture des os. Le rapport du coroner note que la meilleure prévention de l’embolie graisseuse est un traitement rapide des fractures des os longs.

Le médecin urgentiste traitant la nuit de l’accident a déclaré au coroner qu’elle avait passé quatre appels à Hicks « exprimant une extrême inquiétude » quant au besoin d’évaluation de Klompas, indique le rapport. Une infirmière de service a corroboré cette version des événements, mais Hicks a déclaré qu’il ne pouvait se souvenir que d’un seul appel téléphonique.

Regarder | CBC News rapporte la mort de Heidi Klompas après le rapport du coroner de 1999 :

CBC rapporte la mort de Heidi Klompas en 1999

Dans cette histoire d’archives rapportée par Belle Puri de CBC News, Catherine Adamson réagit à la publication du rapport du coroner sur la mort de sa fille.

Klompas est finalement décédée quelques semaines après l’accident de la perte de sang lorsque son tube de trachéotomie a percé une artère dans son cou, indique le rapport du coroner.

Adamson a déclaré qu’elle ne saura jamais avec certitude si sa fille aurait survécu avec un traitement plus rapide de ses jambes cassées.

« Je suis déçue de notre système médical », a-t-elle déclaré.

Adamson a également déposé une plainte contre Hicks auprès du collège, mais elle a été rejetée dans une lettre lui disant « qu’il n’était pas nécessaire que le Dr Hicks se soit rendu à l’hôpital immédiatement ».

Un livre ouvert est représenté entre les mains d'une personne portant un cardigan bleu œuf de merle.  Les pages montrent plusieurs photographies en couleur d'une jeune fille à différentes étapes de sa vie.
Catherine Adamson parcourt les photos du livre qu’elle a écrit sur la mort de sa fille, «Heidi Dawn Klompas: Missed Opportunities», chez elle à Richmond, en Colombie-Britannique, le vendredi 24 mars 2023. (Ben Nelms/CBC)

Raab, l’avocat spécialisé dans les fautes professionnelles, a souligné qu’en plus du rôle de protection du public du collège, les autorités sanitaires peuvent également limiter la capacité d’un médecin à exercer en révoquant les privilèges hospitaliers.

Les décisions de la Commission d’appel des hôpitaux montrent que Hôpital commémoratif de Langley et Hôpital de l’Arche de la Paix tous deux ont tenté de restreindre les privilèges de Hicks à plusieurs reprises au fil des ans, avec des résultats mitigés.

L’affaire la plus récente a été jugée en 2013 lorsque le le conseil a confirmé une décision de Fraser Health pour retirer Hicks de l’horaire régulier de garde d’urgence de Peace Arch.

En fin de compte, cependant, les McKees et Adamson disent qu’ils se sentent abandonnés par tous les systèmes destinés à empêcher les médecins de causer des dommages.

« Ces personnes ont le devoir de protéger le public, et je ne pense pas qu’elles aient fait du très bon travail dans cette situation », a déclaré Stacey McKee.

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La CAQ dévoile Santé Québec, la nouvelle agence chargée de réparer le système de santé de la province




Le gouvernement de François Legault mise sur une nouvelle agence provinciale pour réparer son système de santé délabré, et elle s’appelle Santé Québec.

La création de Santé Québec est la pièce maîtresse du projet de loi 15 que le ministre de la Santé, Christian Dubé, a déposé mercredi à l’Assemblée nationale.

Si elle devient loi, Santé Québec supervisera toutes les activités liées au système public de santé, y compris la prestation de services et la facilitation de l’accès.

Le ministère de la Santé de la province fournirait des lignes directrices générales, a déclaré Dubé, mais Santé Québec serait l’organisme responsable.

Santé Québec aiderait également à organiser des éléments du secteur privé.

« Ce sera une entité distincte avec une petite équipe de direction qui sera responsable des opérations et développera les moyens d’atteindre des résultats », a déclaré le ministre.

L’agence deviendrait également l’unique employeur des employés de la santé de la province et supplanterait les agences régionales de santé — connues sous leurs acronymes français CIUSSS et CISSS.

À l’heure actuelle, il existe actuellement 34 agences régionales de santé dans la province.

Lors d’une conférence de presse qui a débuté peu après 13 h mercredi, Dubé a décrit le projet de loi d’environ 300 pages comme « le fruit d’un travail colossal » des dernières années.

« Le statu quo n’est pas une option », a déclaré le ministre.

Au cours de son premier mandat, qui a vu la province subir plusieurs vagues difficiles de COVID-19, la CAQ a souvent imputé les lacunes du système de santé au gouvernement libéral précédent.

À quelques mois de son deuxième mandat, le projet de loi 15 semble être la tentative de la CAQ de réformer ce système dont elle a hérité en 2018.

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Danielle Smith a discuté des accusations de COVID «presque chaque semaine» avec des responsables de la justice, selon un appel divulgué




La première ministre de l’Alberta, Danielle Smith, s’est entretenue avec un pasteur quelques semaines seulement avant son procès criminel pour des accusations liées à la pandémie, promettant qu’elle discuterait à nouveau de son cas avec des responsables de la justice, au-delà des plaidoyers antérieurs qu’elle avait déjà faits sur les poursuites liées au COVID.

La conversation téléphonique entre Smith et Artur Pawlowski, un pasteur de rue controversé de Calgary, a eu lieu début janvier, quelques semaines seulement avant son procès à Lethbridge le 2 février.

Pawlowski fait face à des accusations de méfait criminel et à une infraction en vertu de la Critical Infrastructure Defence Act de l’Alberta liée au blocus frontalier de Coutts, en Alberta, l’an dernier. Un juge doit rendre son verdict début mai.

CBC News a obtenu une copie complète de la conversation enregistrée et l’a vérifiée.

Communication « presque hebdomadaire » avec les responsables de la justice

L’appel révèle que ses conversations avec les hauts responsables du ministère de la Justice de l’Alberta au sujet des poursuites liées à la pandémie étaient plus fréquentes et plus précises qu’elle ne l’a admis publiquement.

Dans l’enregistrement, Smith a divulgué qu’elle avait déjà eu des communications « presque hebdomadaires » avec des responsables du ministère de la Justice, mais a déclaré que les règles la limitaient à ne remettre en question que deux choses : la probabilité raisonnable que les poursuites liées à la pandémie aboutissent à des condamnations et si la procédure serait en l’intérêt public.

CBC Nouvelles Calgary10:50Premier ministre à Pawlowski : « Pouvez-vous me laisser ça ? »

La première ministre Danielle Smith a rassuré Artur Pawlowski, un Calgarien faisant face à des accusations liées au COVID, qu’elle discute de ces cas « presque chaque semaine » avec les responsables de la justice de l’Alberta, et qu’elle souhaite qu’il puisse y avoir une décision politique pour y mettre fin.

Le gouvernement avait précédemment déclaré que le premier ministre avait demandé et reçu des séances d’information du ministre de la Justice pour se tenir au courant des dossiers après son entrée en fonction.

‘Laisse ça avec moi’

Dans l’enregistrement, Smith a assuré à Pawlowski qu’elle continuerait à faire avancer son dossier en interne.

« Peux-tu juste me laisser ça et je ferai cette demande une fois de plus ? »

« Je suis très sympathique », a-t-elle ajouté sur l’enregistrement. « C’est une décision politique qui a initié cela, mais cela ne peut pas être une décision politique d’y mettre fin. C’est ce que je trouve très frustrant. »

Au cours de la conversation avec Pawlowski, Smith dit qu’elle a parlé au sous-ministre de la Justice et « lui a fait part de mon mécontentement face aux tactiques » que les procureurs de la Couronne utilisaient pour poursuivre les accusations liées au COVID. Plus précisément, elle a mentionné qu’elle avait protesté contre la taille et le calendrier des divulgations de documents par les procureurs.

Artur Pawlowski attend une décision à la suite d’un procès en février sur des accusations de méfait et une infraction en vertu de la Critical Infrastructure Defence Act de l’Alberta. Il a été inculpé en lien avec le blocus frontalier de Coutts l’hiver dernier. (Artur Pawlowski/Facebook)

Le premier ministre a déclaré que le ministre de la Justice, Tyler Shandro, l’avait informée qu’elle ne pouvait pas accorder l’amnistie qu’elle avait précédemment promise de demander aux personnes poursuivies en vertu des règles de la pandémie, et n’avait aucune influence sur les accusations ou la voie des poursuites.

« C’est dommage que je n’aie pas compris les limites », a-t-elle déclaré lors de l’appel téléphonique. « Je pensais que nous avions le même pouvoir de clémence que nous avions aux États-Unis »

Contact avec le ministère « approprié »: Smith

Elle a dit que les conseils juridiques sont venus peu de temps après qu’elle est devenue première ministre, des mois avant l’appel de Pawlowski.

Smith a continuellement nié qu’elle ou son bureau aient eu une conduite inappropriée concernant les poursuites liées au COVID.

« Comme je l’ai déjà dit, j’ai demandé à mon personnel de travailler avec le ministère de la Justice, pour déterminer si quelque chose pouvait être fait pour accorder l’amnistie aux personnes accusées d’accusations liées au COVID non violentes et non liées aux armes à feu », a déclaré Smith mercredi un tweet faisant référence aux reportages de CBC News.

« Comme indiqué précédemment lors de plusieurs entretiens, j’ai reçu un mémoire juridique du ministère de la Justice recommandant de ne pas poursuivre l’amnistie, car plusieurs affaires concernant cette question étaient et sont toujours devant les tribunaux. J’ai suivi ce conseil. »

Pawlowski a refusé de commenter par l’intermédiaire de son avocat.

Lorsqu’on lui a demandé si la conversation enregistrée affecterait l’affaire pénale de Pawlowski, l’avocate de la défense Sarah Miller a déclaré que son client n’avait « aucun commentaire ».

CBC News a obtenu l’enregistrement de l’appel indépendamment du NPD de l’Alberta. Lors d’une conférence de presse mercredi, le NPD a diffusé l’intégralité de la vidéo de Pawlowski prenant l’appel du premier ministre dans une résidence privée.

Irfan Sabir, porte-parole du NPD en matière de justice, a réitéré les demandes de son parti pour une enquête indépendante sur les allégations d’ingérence judiciaire par Smith et son personnel. Il a dit qu’il y avait de nombreux aspects troublants dans l’appel téléphonique, de ses discussions « presque hebdomadaires » sur l’affaire avec Alberta Justice à sa conversation avec Pawlowski.

« Il est profondément inapproprié pour le Premier ministre d’avoir cette conversation avec quelqu’un faisant face à des accusations criminelles », a déclaré Sabir. « Qu’elle l’accueille avec une telle admiration en dit long sur qui est Danielle Smith. »

Conversation de 11 minutes

La première ministre a déclaré à plusieurs reprises au cours de l’appel de 11 minutes qu’elle ferait une nouvelle tentative pour voir ce qui pouvait être fait au sujet de la situation de Pawlowski, promettant de faire un suivi la semaine prochaine – après le retour de ses vacances de son principal assistant.

Smith a mentionné à plusieurs reprises que Rob Anderson, le directeur exécutif du cabinet du premier ministre, était son principal fonctionnaire actif dans ces dossiers de poursuites.

« Rob Anderson a fait la majeure partie de mon travail avec la justice pour faire avancer cela », a-t-elle déclaré.

Dans un communiqué, Anderson a décrit la poursuite par CBC de ce qu’il a qualifié d' »attaques diffamatoires » comme « dégoûtante ».

« Mon rôle dans le dossier était de demander un avis juridique au ministère de la Justice sur les options disponibles pour accorder l’amnistie aux personnes faisant l’objet d’accusations de COVID non violentes et non liées aux armes à feu », a écrit Anderson dans un communiqué mercredi. « J’ai obtenu cet avis juridique du ministère de la Justice et je l’ai fourni au premier ministre comme demandé. »

CBC News a précédemment rapporté que des sources avaient déclaré que la première ministre et son bureau «poussaient constamment» les responsables du ministère de la Justice à intervenir dans les affaires judiciaires liées au COVID, ce qui équivalait à une pression «inappropriée».

Des sources ont également déclaré qu’un membre du personnel du bureau du premier ministre avait contacté les procureurs de la Couronne pour contester leur évaluation et leur orientation sur les affaires découlant des blocus et des manifestations à la frontière de Coutts. CBC News n’a pas vu les courriels en question.

Smith a demandé à CBC de s’excuser et de retirer l’histoire des e-mails.

« Désolé d’entendre ce qu’ils vous font subir »

Pawlowski a lancé de nombreux appels publics sur les réseaux sociaux pour que Smith intervienne dans son cas, et a déclaré qu’il travaillait par le biais de canaux politiques, « essayant de parler au gouvernement UCP pour qu’il rappelle ses chiens ». Smith dit lors de l’appel qu’elle pensait que c’était la première fois qu’elle parlait avec Pawlowski.

« J’avais espéré que certains de ces [cases] aurait été libérée maintenant et je suis désolée d’entendre ce qu’ils vous font subir », a-t-elle déclaré à Pawlowski.

L’hôte et l’arrangeur apparent de cet appel téléphonique est Dennis Modry, un éminent critique de COVID se mesure, et aujourd’hui ancien chef du groupe séparatiste connu sous le nom de Projet de prospérité de l’Alberta. Il avait réfléchi récemment à en cours en tant que candidat UCP à Edmonton, mais n’a pas fini par le faire.

Lors de cet appel, Smith conversait en fait avec le chef d’un parti conservateur rival. L’automne dernier, Pawlowski a été choisi à la tête du Parti de l’indépendance de l’Alberta — bien que le parti ait annoncé mardi soir qu’il l’a enlevé en tant que chef.

« Je ne pense pas avoir d’autre choix que de commencer à vous balancer à cause des promesses qui n’ont jamais été tenues », a déclaré Pawlowski à Smith lors de la conversation téléphonique de janvier.

Smith conscient du scandale SNC-Lavalin

Au cours de l’appel, Smith a déclaré qu’elle était consciente des parallèles potentiels avec le scandale SNC-Lavalin du premier ministre Justin Trudeau en 2018 alors qu’elle aborde les poursuites en Alberta.

« C’est comme ça que le Premier ministre s’est mis dans une telle eau chaude, parce qu’il était dans une position où il posait les mêmes questions que moi », a déclaré Smith.

Le commissaire fédéral à l’éthique a déterminé que Trudeau avait « directement et par l’intermédiaire de ses hauts fonctionnaires utilisé divers moyens pour exercer une influence » sur Jody Wilson-Raybould, sa ministre de la Justice, pour résoudre l’affaire de corruption et de fraude contre le géant québécois des infrastructures SNC-Lavalin Group Inc. Wilson-Raybould l’a qualifié d ‘«effort constant et soutenu de nombreuses personnes au sein du gouvernement pour chercher à s’ingérer politiquement dans l’exercice du pouvoir discrétionnaire de poursuivre».

Wilson-Raybould et un haut collaborateur de Trudeau font partie des nombreux hauts fonctionnaires qui ont démissionné dans cette saga d’ingérence politique inappropriée dans les poursuites.

« Nous avons ces conventions dans notre système », a conclu Smith à Pawlowski. « J’essaie donc de rester dans les lignes et de leur poser les questions appropriées. »

Voici la déclaration complète à CBC News de Rob Anderson, directeur exécutif du bureau du premier ministre :

« La poursuite par la CBC de ses attaques diffamatoires contre la première ministre et son personnel dans cette affaire est absolument dégoûtante. Mon rôle dans le dossier était de demander un avis juridique au ministère de la Justice sur les options disponibles pour accorder l’amnistie à ceux faisant face à des accusations de COVID non violentes et non liées aux armes à feu. J’ai obtenu cet avis juridique du ministère de la Justice et je l’ai fourni au premier ministre, comme demandé.

« A aucun moment je n’ai contacté le service des poursuites de la Couronne à ce sujet ou sur toute autre question connexe, et à ma connaissance, je ne me souviens pas d’avoir parlé à quiconque accusé d’infractions liées au COVID en cours. Les allégations directes ou insinuées de la CBC et de toute autre partie contraires sont diffamatoires et seront traités en conséquence. »

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