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Alberta is in a solar power gold rush — and there are lessons for the rest of Canada

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Our planet is changing. So is our journalism. This weekly newsletter is part of a CBC News initiative entitled « Our Changing Planet » to show and explain the effects of climate change. Keep up with the latest news on our Climate and Environment page.

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This week:

  • Alberta is in a solar power gold rush — and there are lessons for the rest of Canada
  • The world according to fish
  • Looking back at the year in weather

Alberta is in a solar power gold rush — and there are lessons for the rest of Canada

(Crystal Hickey)

Growing up near Fort McMurray, Alta., Randall Benson started working in the oilsands like many of his family members. However, in the mid-1990s, the long hours and ecological impacts of the industry had him rethinking his occupation. 

« I just found it counterintuitive to how I was raised to respect our environment, and so I made a decision to find something that was kind of opposite, » said Benson, now 52. 

The « opposite » turned out to be solar energy, which he learned about while flipping through a magazine after moving to Edmonton.

About 25 years later, Benson is pleased to see utility-scale solar projects booming — a welcome addition to the residential and community solar installations his company, Gridworks Energy, builds. Benson is working on a project commissioned by the Métis Nation of Alberta, of which he is a member, designed to generate enough power for 1,200 homes. 

It’s part of a renewable energy boom in a province world-famous for its oil reserves. 

There’s « almost gold rush-level activity for solar » in Alberta, said Sara Hastings-Simon, assistant professor at the University of Calgary and an expert in energy and climate policy. « The majority of solar that we have in the system in Alberta today was installed in 2021-2022. So this is a really very recent phenomenon. » 

According to research by Hastings-Simon and colleagues, in 2021, renewables — solar, wind and hydro combined — accounted for 14.3 per cent of electricity on the Alberta grid, compared to less than three per cent in 2002. She expects that number to increase for 2022. 

Hastings-Simon said multiple factors helped create the conditions for this growth in solar power. 

Alberta and Ontario are the only Canadian provinces with deregulated wholesale energy markets. While a government with a regulated electricity market could decide to build renewables, Hastings-Simon said that a deregulated system allows for these projects to move forward because of open competition among energy suppliers and an easy route for companies to purchase renewable power directly. 

The Alberta Electric System Operator is a not-for-profit organization that purchases power from an open market; the price of electricity changes hourly, set by supply and demand, Hastings-Simon said. 

According to Natural Resources Canada, Alberta — in particular the south of the province — has great potential for solar power generation. Despite the vast resource and an open market, solar development was stuck in a bit of a « chicken-and-egg » situation, without anything to kick-start projects, said Hastings-Simon.

When NDP Leader Rachel Notley was premier, the province started a renewable electricity program, and while only wind projects were selected, it sent a message to corporate buyers that a renewable energy market was starting to take off in the province. 

In 2018, the province put out a request for solar projects to power Alberta government facilities. This « helped to break that chicken-and-egg cycle, » said Hastings-Simon. The provincial government’s renewable energy procurement in turn sparked an « uptick in interest of so-called non-utility procurement. »

In other words, instead of buying electricity from their utility, more companies and organizations are opting to work directly with renewable energy developers to secure electricity at a guaranteed price. This also works out well for renewable energy developers, who have to contend with variable rates when they sell power to the province. 

For some companies, there was another incentive: under the federal carbon tax, solar can be used as an offset in order to comply with the cost of carbon pollution. 

With the price of solar energy itself dropping, the effect was « the perfect storm » for a boom in solar development, said Hastings-Simon. 

Much of the growth is happening in southern Alberta. That includes Canada’s largest solar farm to date, the Travers Solar Project in Vulcan County, which signed an agreement to sell electricity directly to Amazon

The burst of solar activity has been welcome financially for Vulcan County. In recent years, some fossil fuel companies have walked away from properties, leaving outstanding tax bills unpaid, resulting in the county cutting its budget by 30 per cent, said the county’s reeve, Jason Schneider. 

According to Schneider, tax from renewable energy projects makes up 45 per cent of the county’s revenue: about 25 per cent of which is solar and 20 per cent wind. 

« It subsidizes everything, » he said. « It’s paying for libraries, it’s paying for roads, it’s paying for bridges. »

Hastings-Simon said the next hurdle the province may face will be keeping up with the capacity for solar projects to connect to the grid. 

She points to Texas as an example of how to proceed. With lots of solar potential, the state decided to « build transmission lines on the assumption that if we build it, developers will come and build renewable projects when they have that opportunity to interconnect [to the grid]. » 

When it comes to where public money can best be put to use to keep solar’s momentum going, she said transmission lines are « the biggest bang for the buck. »

Molly Segal

Reader feedback

Nicole Mortillaro’s story on plastic waste in the cannabis industry struck a nerve with some readers. 

Sherry Boschman:

« Why not sell cannabis bulk — people bring their own containers and the clerks measure it in? No waste, no worry! »

Vivian Unger: 

« I found a great solution to all the plastic waste that comes with government cannabis: I buy from grey-market Indigenous dealers. Their weed is available in bulk in big glass jars. It’s just what I imagined legalization would be like, before the disappointing reality set in.

« Seriously, most of the government-mandated plastic packaging is unnecessary.… There’s a solid argument to be made for putting packaging like that around edibles. Not bud. It’s just stupid. »

Marie Eve:

« I am glad to read that people have been concerned about this issue. I’ve found it horrifying to witness how much plastic waste was generated at our local dispensaries since they’ve opened. I am curious as to why no one in your article mentioned aluminum? Beer companies and the like have switched from glass bottles to aluminum cans in large numbers over the years because, as we know, aluminum can be recycled indefinitely.

« Why not make the cannabis containers out of aluminum, with a recycling option at the cannabis stores or perhaps simply through our curbside recycling pickup?  Maybe I am missing something here, but it seems to make a lot of sense to me. »

Old issues of What on Earth? are right here.

CBC News has a dedicated climate page, which can be found here.

Also, check out our radio show and podcast. This week, we go on a journey to uncover what happened to Canada’s once-glorious passenger rail service, and explore whether getting it back could be a climate solution. What On Earth airs on Sundays at 11 a.m. ET, 11:30 a.m. in Newfoundland and Labrador. Subscribe on your favourite podcast app or hear it on demand at CBC Listen.


The Big Picture: Reimagining the oceans

A little environmental humour to end the year.

A humourous map of the world that makes it look like one giant lake.
(TerribleMaps/Twitter)

Hot and bothered: Provocative ideas from around the web

  • Stephen Guilbeault once hung off the CN Tower to agitate for more action on saving the planet — now, he’s the federal environment minister. Here’s a look at the wins and compromises of his first year as minister.

  • Will it snow this Christmas? It’s a perennial question. This CBC interactive allows you to submit your postal code to calculate your chances of seeing white stuff, while examining longer-term climate trends.

2022: The year in weather

A house in N.L. that was flattened by Hurricane Fiona.
(Frank Gunn/The Canadian Press)

While 2022 wasn’t as bad weather-wise as 2021, Canadians still endured some challenging circumstances. Here are the top climate and weather stories from the past 12 months. 

Furious Fiona

The No. 1 weather story in Canada this year was Hurricane Fiona.

The 2022 Atlantic hurricane season was a quiet one at first, but by the beginning of September, the first hurricane — Danielle — formed in the North Atlantic Ocean, followed by Hurricane Earl. Then, things really ramped up.

Fiona formed as a tropical depression in the mid-Atlantic on Sept. 14 and quickly strengthened. It devastated Turks and Caicos, parts of the Virgin Islands and Puerto Rico, reaching Category 3 storm status. It eventually moved north, merged with another weather system and hit Nova Scotia as a post-tropical storm. 

Though Fiona was downgraded to post-tropical, it didn’t mean there was relief. Atlantic Canada experienced heavy rains, strong winds and incredible storm surges. Homes were swept out to sea. The Atlantic provinces and Quebec saw sustained winds of 100 km/h for six to 12 hours, said Dave Phillips, senior climatologist with Environment and Climate Change Canada.

At its peak, rainfall surpassed 30 millimetres per hour, with total rainfall reaching anywhere from 80 to 150 millimetres. Three people died and more than 600,000 homes and businesses lost power.

Billion-dollar derecho

A derecho is a long-lived, straight-lined wind event that can sometimes accompany a line of thunderstorms.

On May 21, a derecho formed in southwestern Ontario and just kept moving. In Ontario, three tornadoes were reported in Uxbridge and London; some of the peak wind gusts were at Lake Memphremagog in Quebec, at 144 km/h.

The derecho felled trees, took down power lines and resulted in the deaths of 11 people. In the end, more than one million insurance claims were filed, topping $1 billion in damages. In terms of insured losses, it ranked as the sixth-largest weather event in Canadian history. 

Manitoba’s drenching spring

At first, it didn’t look like Manitoba’s flood season would be much worse than other years, Phillips said. But by May 1, six wet weather systems had moved through parts of the province, following significant winter snowfall in the south. Most areas received approximately 150 centimetres of snow, the province’s third-highest snowfall since 1872.

Forty-five municipalities and nine First Nation communities had to declare states of emergency as floodwaters washed out roads, flooded properties and threatened drinking water.

Late-season heat

From the middle of August to October, more than 500 maximum daily temperature records were beaten in Western Canada. 

Lytton, B.C. — the site of last year’s disastrous fire and the place of Canada’s highest temperature ever recorded, at 49.6 C — broke another record: 39.6 C, the highest temperature ever recorded in B.C. in September.

Wildfires on two coasts

Lytton was the focus in July as well, with a major fire breaking out just west of the village. By July 27, more than 100 people were forced from their homes. More fires continued to rage, including near Penticton, B.C.

Meanwhile, central Newfoundland saw its worst wildfire season in 60 years due to hotter-than-normal temperatures and dry conditions. One fire grew to 172 square kilometres, while another reached 56 square kilometres. 

Wintry spring in B.C.

After a brutal 2021, British Columbians may have been looking forward to a break. Unfortunately, spring was cool and wet and quite overcast. On April 16, 27 minimum low-temperature records were set, including in Vancouver, which had its coldest day since record-keeping began in 1892.

The cooler, wetter conditions meant low flood risk and a late start to the fire season. However, it wasn’t good news for farmers: it was too cold to plant, too wet to plant — and then it was both.

Super storms in the Prairies

July brought four powerful storms to the Prairies that included heavy rain, strong winds, large hail and tornadoes, stretching from the foothills of Alberta to eastern Manitoba.

On July 7, during a powerful thunderstorm, an EF-2 tornado touched down in Bergen, Alta.; EF-2 storms have sustained winds of 179 to 218 km/h.

Montreal swamped by rain

On Sept. 13, Montreal and some surrounding areas experienced a deluge. Moisture brought up from the Gulf of Mexico and the Atlantic Ocean dumped 80 to 100 millimetres of rain in just two hours. 

The rain snarled traffic and interrupted service on Montreal’s Metro train system after water flowed into several stations. It’s estimated that the event cost $180 million in insured losses.

Record-breaking cold

From B.C. to Saskatchewan to parts of Manitoba to northern Ontario, there were cold weather alerts galore in January 2022, with wind chills putting it in the range of –40 C to –55 C. Outdoor events were cancelled and emergency shelters were set up. Some car batteries couldn’t hack it and died. 

But it was the Yukon where temperatures truly plummeted. Between Jan. 5 and 7, Whitehorse experienced its coldest temperature in roughly 17 years: –44.6 C. And Watson Lake reached a record-breaking –52.2 C on Jan. 6.

January storms stress Atlantic Canada

Atlantic Canadians had a harsh start to 2022 themselves. Three storms arrived with either rain or snow, along with wind, pummelling the area beginning on Jan. 7.

The first brought up to 30 to 50 centimetres of snow to northern Cape Breton, along with 80 km/h winds. The next day, it was Newfoundland’s south coast that got hit with a nor’easter, dumping 45 centimetres of heavy snow.

On Jan. 15, another storm hit parts of Nova Scotia and New Brunswick. Cape Breton once again got hit with heavy precipitation in the form of 84 millimetres of rain and an additional 11 centimetres of snow.

Finally, a third storm left more than 60,000 Nova Scotians without power.

Nicole Mortillaro

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Editor: Andre Mayer | Logo design: Sködt McNalty

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« De toute évidence, quelque chose ne va pas »: le Service correctionnel va revoir les programmes pour les aînés dans les prisons

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Un militant autochtone des droits de la personne dit qu’il espère qu’un prochain examen par le Service correctionnel du Canada (SCC) des services aux aînés dans les prisons entraînera des changements significatifs pour les détenus autochtones qui représentent 32 % de la population carcérale.

«Nous avons tous un intérêt dans la façon dont les gens sont traités en prison, car cela pourrait être un de nos proches un jour», a déclaré Albert Dumont, un conseiller spirituel et militant des droits de la personne de la Première Nation Kitigan Zibi Anishinabeg dans l’ouest du Québec. Il a travaillé comme aîné à l’établissement Millhaven à Bath, en Ontario. pour trois ans.

Des Aînés sont employés par le SCC pour diriger des cérémonies confessionnelles et offrir des conseils spirituels aux détenus autochtones. L’examen du SCC, qui n’a pas encore commencé, est lancé à la suite d’une vérification interne qui a révélé que les services aux aînés ne répondent pas aux besoins des détenus.

La vérification a également révélé des lacunes dans la façon dont le SCC sélectionne ses anciens.

Marty Maltby, directeur général par intérim des initiatives autochtones au Service correctionnel du Canada, a déclaré à CBC News que l’agence souhaitait travailler au recrutement et à la rétention des aînés alors que la demande pour leurs services continuait de croître.

« Nous voyons beaucoup plus de concurrence », a déclaré Maltby, faisant référence à d’autres ministères qui embauchent des aînés pour des événements médiatiques et des conférences.

« C’est un endroit inhabituel pour essayer de contracter des services spirituels. »

Près de la moitié des anciens interrogés pour l’audit interne ont déclaré être épuisés et surchargés de travail. Beaucoup d’entre eux ont également déclaré qu’une trop grande partie de leur temps était engloutie par des tâches administratives.

Le SCC emploie entre 120 et 140 aînés, a déclaré Maltby, qui a laissé entendre que ce nombre pourrait augmenter.

« Cela pourrait signifier que nous devons examiner différentes ressources en plus des aînés, mais pas avec une réduction », a-t-il déclaré.

Maltby a déclaré que le SCC pourrait augmenter le nombre de conseillers spirituels autochtones qu’il emploie en recrutant des personnes qui travaillent encore pour devenir un aîné. Il a également suggéré qu’une augmentation de salaire pourrait être à venir.

Le juge à la retraite Harry LaForme de la Première Nation des Mississaugas de New Credit en Ontario exhorte le Service correctionnel du Canada à réformer les services aux aînés. (Sean Kilpatrick/Presse canadienne)

Harry LaForme, un juge à la retraite de la Première nation des Mississaugas de New Credit, a déclaré qu’une grande partie du problème est que le SCC ne comprend pas le travail des aînés.

« Je blâme le système correctionnel parce qu’il ne sait pas comment mesurer l’efficacité », a-t-il déclaré. « Ils ne savent même pas ce que font les anciens dans la communauté ou dans les prisons. »

LaForme, maintenant avocate principale chez Olthuis Kleer Townshend LLP à Toronto, a déclaré que le SCC devrait considérer les aînés comme des représentants de la communauté qui peuvent aider les délinquants à renouer avec leur culture.

Il a dit que l’impact des aînés peut être mesuré par des libérations anticipées – et il est troublé par le fait que le programme des aînés ne semble pas affecter la surreprésentation des Autochtones derrière les barreaux.

« De toute évidence, quelque chose ne va pas », a déclaré LaForme.

Selon les dernières données du bureau de l’enquêteur correctionnel, les détenus autochtones continuent de purger une plus grande partie de leur peine que les délinquants non autochtones avant d’être libérés en semi-liberté ou en liberté conditionnelle totale.

Les hommes autochtones ont le taux de récidive le plus élevé de tous les groupes de détenus : 65 %.

Détenus au Centre régional de traitement de l'Institut Millhaven à Bath, en Ontario.
Détenus au Centre régional de traitement de l’établissement Millhaven à Bath, en Ontario. (Sénat du Canada/Fourni)

Beverley Jacobs, ancienne membre du comité consultatif national autochtone du Service correctionnel du Canada, a déclaré qu’il appartenait au SCC de recentrer le programme des aînés sur la guérison et le bien-être.

Jacobs, qui est également avocat à Six Nations of the Grand River en Ontario, a déclaré que l’agence devrait s’assurer que les aînés maintiennent des liens avec les délinquants après leur libération.

«Ce sont les corrections qui causent les obstacles plus que tout», a déclaré Jacobs, conseiller principal du président de l’Université de Windsor sur les relations et la sensibilisation des Autochtones.

La sénatrice indépendante Kim Pate, qui défend les droits des prisonniers, a déclaré que les aînés offrent aux détenus autochtones un système de soutien qui n’existerait pas autrement.

« J’ai vu des personnes qui sont sorties de l’isolement, perdre littéralement la tête en termes de problèmes de santé mentale, travailler avec un aîné et commencer à suivre le processus et finalement [into] la communauté », a déclaré Pate.

La sénatrice Kim Pate écoute un détenu placé en isolement lors d'une visite à l'Institut Millhaven de l'Ontario le 16 mai 2017.
La sénatrice indépendante Kim Pate écoute un détenu placé en isolement lors d’une visite à Millhaven le 16 mai 2017. (Sénat du Canada/Fourni)

Le SCC devrait faire appel aux dirigeants des communautés autochtones pour obtenir des conseils sur le recrutement d’aînés, a déclaré Pate.

« Trop souvent, les services correctionnels décident qui est un aîné, contractent ces personnes et dictent ce qu’ils peuvent et ne peuvent pas faire », a-t-elle déclaré.

Dumont s’est dit alarmé par les informations faisant état de personnes se faisant passer pour des aînés et de prisonniers non autochtones profitant des services des aînés.

« C’est comme une peste », a déclaré Dumont.

La plupart des aînés contrôlés par le Service correctionnel du Canada viennent à l’agence par le biais de recommandations extérieures, selon l’audit interne.

Dans le cadre de ce processus de vérification, a déclaré Maltby, les aînés doivent s’identifier comme membres des Premières Nations, Inuits ou Métis et avoir une lettre de soutien de leur communauté les reconnaissant en tant qu’aînés. Il a déclaré que le SCC n’allait pas tenter d’identifier les personnes se faisant passer pour des anciens dans le système correctionnel.

« Je ne pense pas que ce soit quelque chose, en tant que ministère fédéral, nous allons dire aux aînés, s’ils sont ou non des aînés », a-t-il déclaré.

Un festin pour un détenu tué

L’examen à venir est en retard, a déclaré Maltby, car le SCC est toujours à la recherche d’une organisation qui peut le mener d’un point de vue autochtone.

Il a dit qu’il pense que le travail sera fait dans les prochains mois. L’objectif est de mettre en œuvre tout changement l’année prochaine, a-t-il déclaré.

Dumont a déclaré que, malgré les inquiétudes suscitées par le programme, les aînés font du bon travail dans les prisons canadiennes.

Il a déclaré que pendant son séjour à Millhaven, il avait réuni les dirigeants des divers groupes culturels autochtones de la prison pour réduire le niveau de violence par le dialogue.

« Ils ont commencé à se respecter, alors la violence a diminué », a déclaré Dumont.

Albert Dumont est un Aîné de la Première Nation Kitigan Zibi Anishinabeg dans l'ouest du Québec.
Albert Dumont a travaillé comme aîné au Service correctionnel du Canada pendant trois ans. (Mathieu Thériault/CBC)

Dumont a déclaré avoir affronté l’agence en 2011 à la suite du décès de Jordan Trudeau, un détenu de 29 ans de la Première Nation de Wikwemikong sur l’île Manitoulin, en Ontario, qui a été tué par balle par un garde de Millhaven.

Les responsables de la prison craignaient qu’une émeute n’éclate, a-t-il dit, et on lui a donné carte blanche pour l’arrêter.

« Ils voulaient tuer un garde », a déclaré Dumont.

« Je leur ai dit que s’ils essayaient de faire ça, la seule chose qui allait arriver, c’est qu’ils allaient aussi se faire tuer. »

Dumont a dit qu’il avait rappelé aux détenus que Trudeau n’aurait pas voulu de représailles violentes. Il les a plutôt convaincus de participer à une fête pour honorer sa mémoire.

« Certains membres du personnel de la prison n’aimaient pas ça », a déclaré Dumont. « Ils étaient en colère qu’un détenu soit fêté ou fêté. Mais c’est arrivé. »

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Un vortex polaire amène des températures glaciales dans le centre et l’est du Canada

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Le vortex polaire qui frappe le centre et l’est du Canada a fait chuter les températures à des niveaux potentiellement mortels. À Toronto, il n’y a pas assez de lits dans les refuges pour empêcher tout le monde de sortir de la rue la nuit, mais les travailleurs et les bénévoles disent qu’ils ne refuseront personne.

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Près de 8 000 clients de Nova Scotia Power privés d’électricité à la suite d’un froid extrême

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Alors que les Néo-Écossais font face à une tempête de temps glacial, certains font également face à des pannes de courant.

À 19 h 30 samedi, environ 8 000 clients de Nova Scotia Power étaient sans électricité.

La raison principale des pannes est les vents violents, qui provoquent la chute d’arbres sur les lignes, a déclaré Matt Drover, directeur principal des opérations de transport et de distribution de Nova Scotia Power.

L’île Georges à Halifax est vue pendant la vague de froid de samedi. (Jeorge Sadi/CBC)

Des avertissements de froid extrême étaient en place pour la Nouvelle-Écosse samedi, mais ont été levés en milieu d’après-midi. Environnement Canada s’attendait à ce que les températures soient aussi froides que –43 °C le matin, avant de se réchauffer plus tard dans la matinée et dans l’après-midi.

Le météorologue de la CBC, Ryan Snoddon, s’attend à ce que les températures cet après-midi soient entre -20 et basses -30 avec le refroidissement éolien.

Une carte de la Nouvelle-Écosse montre les températures prévues en Nouvelle-Écosse avec le refroidissement éolien pour 17 h HA samedi.
Températures prévues avec le refroidissement éolien sur la Nouvelle-Écosse à 17 h HA samedi. (Ryan Snoddon/CBC)

Drover a dit que la plupart des gens devraient retrouver leur électricité ce soir.

Il a dit que l’entreprise dispose de 200 travailleurs sur le terrain répartis dans toute la province pour effectuer les restaurations.

« Nous travaillons en étroite collaboration avec nos provinces voisines pour répondre à toute la demande d’électricité et nous comprenons parfaitement à quel point cela peut être frustrant pour nos clients », a déclaré Drover. « Alors rassurez-vous, nous faisons tout notre possible pour rétablir votre alimentation le plus rapidement possible. »

Outre le froid, de nombreuses régions de la province sont soumises à des avertissements de bourrasques de neige et de vent.

Une route enneigée avec une visibilité limitée est illustrée dans une région rurale de la Nouvelle-Écosse.
East Gore, N.-É., dans le comté de Hants, est diffusé samedi matin. (Melissa Friedman/CBC)

Des avertissements de bourrasques de neige sont en place dans les comtés d’Annapolis, de Digby, de Hants, d’Inverness, de Kings, de Shelburne, de Victoria et de Yarmouth.

« La visibilité sera soudainement réduite à près de zéro par moments dans la neige abondante et la poudrerie », a averti Environnement Canada. « Les déplacements devraient être dangereux en raison de la visibilité réduite à certains endroits. »

Des avertissements de vent sont également en vigueur pour les comtés d’Inverness et de Victoria.

La police avertit qu’il y a des conditions de voile blanc sur les autoroutes et les routes de la province, en particulier les autoroutes 101 et 102, a-t-elle déclaré dans un tweet.

Dans un communiqué, Halifax Water a déclaré que certains clients avaient perdu le service à cause du froid. Il a recommandé aux clients d’avoir une source de chauffage sûre là où l’eau entre dans la maison. Il a dit que c’était généralement au sous-sol ou dans un placard près du compteur d’eau.

Quatre personnes patinent sur une piste de skate.
Les patineurs du Halifax Common ont bravé les températures glaciales samedi. (Jeorge Sadi/CBC)

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Tandance